Chinees maankarretje Yutu vindt sporen van miljarden jaren oude lavastromen op de maan

Foto CNSA / Samenstelling Ken Kremer & Marco Di Lorenzo

Veel aandacht heeft de Chinese ruimtemissie Chang’e 3 niet gekregen in de westerse media. Maar deze maanlander en zijn kleine passagier, het maankarretje Yutu, doen al sinds 14 december 2013 onderzoek op het oppervlak van de maan. Dat is voor het eerst sinds 1976, toen de Sovjet-missie Loena 24 een bodemmonster van de maan verzamelde en naar de aarde bracht.

In een artikel dat vandaag in het tijdschrift Science is gepubliceerd, doen Chinese wetenschappers verslag van de eerste meetresultaten. Grondradarmetingen van Yutu laten zien dat de bodem in het landingsgebied – de ‘maanzee’ Mare Imbrium – een sterk gelaagde structuur vertoont. Aangenomen wordt dat Mare Imbrium is ontstaan na een grote inslag die ongeveer vier miljard geleden plaatsvond. Het Chinese onderzoek laat zien dat het daarbij ontstane inslagbekken niet in één keer is volgelopen met lava. Ook naderhand zijn er nog lavastromen geweest. Anders dan het Amerikaanse ruimteagentschap NASA, dat wanneer maar mogelijk panoramafoto’s de wereld in stuurt, hebben de Chinese ruimtevaartautoriteiten alleen losse foto’s verspreid. De Amerikaanse wetenschapsjournalist Ken Kremer en zijn Italiaanse collega Marco Di Lorenzo hebben op basis daarvan dit maanpanorama samengesteld. Op de foto is het spoor te zien dat Yutu in het maanstof heeft achtergelaten. Het maankarretje staat al sinds januari 2014 stil. Door een mechanisch probleem kan het zijn zonnepanelen niet dichtvouwen, waardoor zijn instrumenten tijdens elke maannacht extreem koud worden. Nieuwe radarmetingen zitten er niet in.