Atleet uit Afrika vreest ebola en zwerft rond

In de straten van Londen zwierf hij rond met een lege maag. Bedelend voor ponden, slapend in parken en gehuld in kleren die hij waste in een openbaar toilet. Had hij een paar centen, dan sliep hij in een nachtbus.

Maandenlang was dit het bestaan van Jimmy Thoronka, de beste sprinter van Sierra Leone. Uit angst voor ebola is de atleet afgelopen zomer niet huiswaarts gekeerd na de Gemenebestspelen in het Schotse Glasgow. Dat bleek toen agenten hem eind vorige week op straat aantroffen in Londen, en hem aanhielden op basis van een verlopen visum.

The Guardian interviewde de atleet, die in eigen land geldt als een groot talent. Thoronka zegt dat hij niet terug wil omdat zijn familie is bezweken aan ebola. „Het leven hier is slecht, maar in Sierra Leone denk ik niet dat ik het red. Niemand zal voor me zorgen.”

Na zijn sportieve activiteiten sliep hij nog even bij Engelse kennissen, maar toen die naar privacy verlangden, werd het een zwerversbestaan in Londen. Thoronka: „Ik bedelde om friet te kopen. Soms had ik een dag geen eten.”

Direct na publicatie boden lezers voedsel en sofa’s aan. Een student zette zelfs een steunfonds op. Opbrengst na twee dagen: zo’n 30.000 euro. Met dat geld kan Thoronka zijn trainingen hervatten. Waar, dat is nog de vraag.