‘Leger Irak dringt Islamitische Staat terug naar centrum van Tikrit’

Een Iraakse tank nabij Tikrit. Foto ANP/EPA/STR

Islamitische Staat heeft zich na gevechten met het Iraakse leger teruggetrokken naar het stadscentrum van Tikrit. Het leger zou volgens de BBC inmiddels wijken in het noorden, zuiden en westen van de stad hebben heroverd.

Het leger heeft in die wijken onder andere een politiebureau en een ziekenhuis veroverd. Tikrit is strategisch gezien zeer belangrijk; de stad geldt als een voorportaal tot het eveneens door IS bezette Mosul, wat de tweede stad van Irak is. Als de operatie tegen IS lukt, kan het Iraakse leger Mosul vanuit het zuiden naderen.

Chloorgas ingezet

De operatie in Tikrit werd al geruime tijd voorbereid. Het Iraakse leger omsingelde vorige week de stad en nam verscheidene dorpen in. Gisteren trok het leger al het noorden van Tikrit binnen.

De strijders van IS zitten volgens de autoriteiten nu alleen nog in het centrum; volgens de New York Times hebben een aantal van hen zich verschanst in het paleis van voormalig president Saddam Hussein. Woordvoerders van het Iraakse leger verwachten dat IS in Tikrit binnen een paar dagen verslagen is.

Eerder vandaag meldde het leger dat de opmars wordt bemoeilijkt door sluipschutters, bermbommen en mijnen. Bij een aantal ontplofte bermbommen is chloorgas vrijgekomen. De BBC heeft daar beelden van.

Zorgen over lot bevolking

Bij de operatie zijn naast het Iraakse leger ook milities en sunnitische stammen betrokken. Er worden meer dan 23.000 strijders ingezet, waarmee dit één van de grootste operaties tegen IS ooit is. De Iraakse minister van Defensie verklaarde gisteren dat de operatie “100 procent Iraaks is, zowel op de grond als in de lucht.” De VS zijn nauwelijks betrokken bij de aanval, maar Iraanse adviseurs trekken wel op met het Iraakse leger.

Binnen het Amerikaanse leger zijn zorgen over het lot van de inwoners van Tikrit. Het offensief is ingezet door voornamelijk shi’itische strijders, terwijl de stad (en IS) voornamelijk sunnitisch is. De Amerikaanse generaal Martin Dempsey stelde eerder dat hij geen twijfel heeft dat het leger Tikrit zal innemen, maar dat hij zich ook zorgen maakte over wat er daarna met de inwoners gaat gebeuren.

Er zijn inmiddels beelden opgedoken van huizen die in brand worden gezet, maar het is nog niet bekend wie daar achter zitten.