Sponsje van een millimeter lijkt oudste dier

Is dit het oudste dier? Dit oeroude fossiel, circa 600 miljoen jaar oud, is gevonden in China. Het is een sponsje (1 millimeter in doorsnee), concludeerden Chinese en Amerikaanse paleontologen dinsdag in PNAS. Als dat waar is, kan hij gelden als het oudste dier: 60 miljoen jaar ouder dan de onmiskenbare dierfossielen uit het Cambrium. In de wand van deze spons zijn vele ronde kamertjes te zien – dat lijken cellen. Uit analyse van modern sponzen-DNA blijkt dat zo lang geleden wel degelijk al sponzen kunnen hebben geleefd.

Het fossiel komt uit de Doushantuo-formatie. In die formatie zijn al eerder gedetailleerde miniatuurfossielen gevonden. Sommige wetenschappers zagen daar dierenembryo’s in, zelfs (in 2004) een volwassen diertje.

Critici houden de embryo’s voor algen, en het ‘diertje’ voor rare minerale resten. Het is nu de vraag of deze oerspons wel stand houdt. Hij mist de definiërende kraagcellen, geven de auteurs toe.