De Apple Watch heeft een Brabants bandje

Vandaag presenteert Apple de Apple Watch. Dit verhaal over de Brabantse inbreng stond vorig jaar op NRC Q.

‘Iris’. Je denkt niet meteen aan Apple als je het hoort en dat is precies de bedoeling. Voor ECCO Leather uit het Brabantse Dongen was dat de codenaam voor hun samenwerking met Apple. Begin dit jaar kreeg de leermaker een deal met het technologiebedrijf rond: het maken van de leren polsbandjes voor de Apple Watch.

Hoe komt een gigant als Apple terecht in Brabant?

ECCO Leather, naar eigen zeggen één van de tien grootste leermakers ter wereld, organiseert jaarlijks in Dongen de Hotshop, een beurs waar veertig creatievelingen van bedrijven van over de hele wereld naar hun producten komen kijken. “Tegen alle verwachtingen in kwamen twee productontwikkelaars van Apple opdagen”, zegt Panos Mytaros, bestuursvoorzitter van ECCO Leather.

“Daar begon het. In januari dit jaar werd de deal eindelijk gesloten, en de nodige geheimhoudingsverklaringen getekend.”

Geen diner, geen borrel

Vanaf dat moment ging het intern alleen nog over ‘Iris’, ECCO Leather’s codenaam voor Apple. Mytaros: “Dat vonden we gewoon leuk en vernieuwend klinken.” Slechts tien van de tweehonderd werknemers wisten van de overeenkomst.

Dertig keer vlogen Apples teams uit Cupertino op en neer naar Dongen, vertelt Mycaros. “We ontvingen designers, managers van technologie-afdelingen, mensen die over de toevoerketen gaan”. Hoe die vergaderingen dan gingen?

“Ze waren altijd efficiënt. Er werd niet gedineerd, of geborreld. Dat hoort niet bij de bedrijfscultuur van Apple. En ieder minutieus detail werd besproken. Wisten we wel zeker dat we de productiedruk aankonden? Hoe zouden we omgaan met megabestellingen? Konden we omgaan met de grote vraag op het moment dat de Apple Watch gelanceerd zou worden?”

Alles blijft altijd geheim

Moeilijk was het niet, om het project voor de rest van het bedrijf geheim te houden, zegt Mytaros, ook al kwam Apple de afgelopen maanden vrijwel wekelijks over de vloer.

“Alles binnen het bedrijf blijft altijd geheim. Onze werknemers zijn het gewend. En ze zijn geïnteresseerder in het leerlooiproces, dan in de klanten zelf.”

Uit jaarcijfers van ECCO Leather, onderdeel van de Deense schoenenfabrikant ECCO, blijkt echter dat de leermaker de Apple-deal nodig had om te overleven. Terwijl de winst in 2010 nog 3,2 miljoen euro bedroeg, was dat in 2012 nog maar 745.000 euro. En de winst van leerlooierijdivisie ECCO Tannery liep tussen 2010 en 2012 terug met zo’n 604.000 euro, tot -182.000 euro.

Mytaros ontkent de noodzakelijkheid van de deal en laat niets los over waarom het toen slechter ging met het bedrijf. Wel zegt hij dat de overeenkomst met Apple een positief effect zal hebben op de jaarcijfers van 2014.

Hoe komt ECCO Leather in Dongen terecht?

Tien jaar geleden vestigde ECCO Leather, dat ook leerlooierijen in Europa en in Zuidoost-Azië heeft, zich in het Brabantse dorp. “De leer-industrie lag toen op zijn gat,” vertelt Mytaros. Maar het Nederlandse investeringsklimaat, de goede reputatie die Nederland heeft op het gebied van duurzame leerproductie en de rijke geschiedenis van Brabantse leerlooiers, trokken hem aan.

“De manier waarop Nederlandse koeien behandeld worden - goede voeding en schone stallen - was doorslaggevend.”

Woensdagochtend, de dag nadat de Apple Watch aan de wereld werd gepresenteerd, kreeg de rest van het bedrijf te horen voor welke klant ze al die maanden gewerkt hedden. De sfeer was “euforisch”, zegt Mytaros. “Ze waren zo trots”. Helaas betekent de samenwerking niet dat de werknemers zelf een Apple Watch krijgen. Zelfs Mytaros niet.

Dit artikel is voor het eerst gepublcieerd op 12 september 2014.