Van Praag heeft zaadjes geplant in Paraguay

Lobbyend in Zuid-Amerika kreeg Michael van Praag steun van gelijkgestemden. Zo houdt hij hoop in een zware strijd.

Geen last van een jetlag, geen diepe wallen onder zijn ogen en geen spoortje vermoeidheid. Michael van Praag is nog fit en scherp voor iemand die net een reis van achttien uur achter de rug heeft. „Hij heeft energie voor tien”, zegt een woordvoerder van voetbalbond KNVB.

Per economyclass vloog Van Praag donderdag van de Paraguayaanse hoofdstad Asuncion naar São Paulo, waar hij per businessclass naar Schiphol koerste. Om daar vrijdagmiddag fris gedoucht neer te dalen in een vergaderzaal van een hotel, voor een drie uur durende sessie met de pers.

Het hoort erbij als je op internationale campagnetour bent. Van Praag was deze midweek in Paraguay voor een groot congres van de Zuid-Amerikaanse voetbalconfederatie. Druk lobbyend voor zijn kandidaatschap voor het FIFA-voorzitterschap.

Het meest zichtbare verschil met zijn grootste concurrent, de huidige voorzitter Sepp Blatter? Die vloog met een privéjet naar Paraguay, vertelt Van Praag. Tot zijn onbegrip. „Waarvoor is dat nodig? Er zijn dagelijks vluchten van Zürich naar São Paulo naar Asuncion.” Het zijn dit soort geldverspillingen waar Van Praag straks een einde aan wil maken als hij het voor het zeggen heeft op het FIFA-hoofdkantoor in Zürich. Hij wil bezuinigen op de staf, reiskosten en salarissen.

Het zijn speldenprikjes in het machtige spel rond de belangrijkste positie in de voetbalwereld. Nog een kleine drie maanden strijd zijn er te gaan tot de keuze valt bij het FIFA-congres eind mei. De Zuid-Amerikaanse trip was de eerste grote buitenlandse reis voor zijn campagne. 209 landen mogen straks stemmen, de Zuid-Amerikaanse federatie vertegenwoordigt tien landen – geen grote speler dus.

Van Praag strooit niet met cadeaus om stemmen te werven. Hij heeft 5.000 euro ter beschikking voor giften. Daar kon een een doosje sigaren van het merk Oud Kampen van af voor Juan Angel Napout, voorzitter van de Zuid-Amerikaanse federatie. „Ik wist dat hij sigaren rookte, ik ken hem al jaren.” Kosten: 25 euro.

Wat heeft Van Praag bereikt in Paraguay? „Ik ben nu zaadjes aan het planten”, zegt hij. Hij hield een „zeer goed gevoel” over aan zijn presentatie. „Na afloop hadden we een diner. Twee voorzitters van nationale voetbalbonden kwamen daar op me af om te zeggen dat ze mijn programma steunen en dat ze het helemaal met me eens zijn.” Later in de lounge van het hotel complimenteerde een andere voorzitter hem ook nog.

Het zijn spatjes hoop in een ongelijke strijd. Persbureau Reuters meldde deze week op basis van anonieme bronnen dat de Zuid-Amerikaanse landen Blatter steunen. Maar volgens Van Praag is dat onzin, er is nog niks besloten.

Neemt niet weg dat hij voor een bijna onmogelijke opgave staat. De confederaties van Afrika (54 leden), Azië (46) en Oceanië (11) hebben al beloofd op Blatter te stemmen – wat hem een meerderheid zou opleveren.

Van Praag weerspreekt de suggestie dat hij het aantal stemmen telt. „Nee ik reken niet. Die verklaringen zijn allemaal afgegeven toen Blatter de enige kandidaat was. Maar dat wil niet zeggen dat iedereen ook daadwerkelijk op hem stemt.” Van een kanloze missie wil hij dan ook niet spreken.