Wat zijn toch die heldere vlekken? Ruimtesonde bereikt dwergplaneet

“Dark, cold, and thrilling, @nrunje, on the cusp of a new world!” Dat twitterde @NASA_Dawn na een reis van bijna vijf miljard kilometer. Rond 13.00 uur Nederlandse tijd wordt de ruimtesonde Dawn ingevangen door het zwaartekrachtsveld van de dwergplaneet Ceres.

Ruimtesonde Dawn op weg naar dwergplaneet Ceres. Foto Reuters/ NASA

“Dark, cold, and thrilling, @nrunje, on the cusp of a new world!”

Dat twitterde @NASA_Dawn na een reis van bijna vijf miljard kilometer. Rond 14.30 uur Nederlandse tijd wordt de ruimtesonde Dawn ingevangen door het zwaartekrachtsveld van de dwergplaneet Ceres. Een livestream is hier te volgen. Dat Dawn dadelijk in de greep van de zwaartekracht van Ceres komt, lijkt niet zo spannend te worden als de landing van Curiosity drie jaar geleden op Mars, wel kunnen er de nodige mysteries opgelost worden. Tot zeker medio 2016 staat dit 950 kilometer grote hemellichaam onder permanent toezicht en worden er opnames gemaakt.

De dwergplaneet, die in 1801 ontdekt werd door Giuseppe Piazzi en vernoemd is naar de Romeinse godin van de akkerbouw en de moederliefde, bevindt zich tussen Mars en Jupiter. Ruimtesonde Dawn deed er bijna acht jaar over om bij Ceres te komen. Het had sneller gekund, maar in 2011/2012 heeft de ruimtesonde een langdurige tussenstop gemaakt bij het verwante hemellichaam Vesta. Volgens schattingen bestaat Ceres voor ongeveer een kwart uit water, dat grotendeels is opgeslagen in haar vermoedelijk ongeveer honderd kilometer dikke ijskorst. Een van de dingen die Dawn moet gaan uitzoeken is waarom de twee grootste planetoïden zo verschillend van elkaar zijn.

Eerste foto’s

In januari maakte Dawn de eerste foto’s van Ceres en in februari volgden er opnames. De opnames toonden een kraterrijk landschap dat aan de maan of de planeet Mercurius doet denken. Echter behalve de kraters vertoonde het oppervlak van Ceres ook enkele opvallende heldere vlekken.

Twitter avatar NASA_Dawn NASA’s Dawn Mission Bright spots on #Ceres: Spot in the center is twice as bright as its companion - Deputy PI Carol Raymond http://t.co/EGdecuuUyA

Koplampen ruimteschip

Volgens planeetwetenschappers kunnen deze vlekken verklaard worden door bevroren water of zouten. Metalen behoren ook tot de mogelijkheden, maar gespeculeerd wordt ook over de koplampen van een ruimteschip.

Twitter avatar jerodweeks84 Jerod @CNET it’s a headlight. Space is a dark place

Lees ook in NRC Handelsblad ‘De grootste planetoïde wacht op ons’ (€)