Lof voor wezeltje: ‘volhardend roofdier’

Gisteren ging een foto rond van een wezel die meevliegt op de rug van een specht. Was-ie nou écht? Ja. Wat we zien is een mislukte moord.

Foto Martin Le-May

Het lijkt wel een gezellig vluchtje door het bos, waarbij alleen een capeje mist. Het is niet moeilijk om iets leuks of grappigs te zien in de foto van een wezel op de rug van een specht, die gisteren online opdook en om overduidelijke redenen een hit werd.

Meteen verschenen er versies van het beeld met Vladimir Poetin in blote bast op de rug van de wezel óp de rug van de specht, soms met een paar stormtroopers uit Star Wars in achtervolging.

Maar die specht op de foto vliegt met weinig plezier. Reden: de wezel probeert hem te vermoorden.

Hoe de wezel op de rug van die specht is beland, dat heeft niemand gezien. De vlucht werd gefotografeerd door Martin Le-May. Hij nam de foto maandag in een park ten oosten van Londen. Tegen de Britse zender ITV News zegt Le-May dat hij een ‘vogel in nood’ hoorde. Zijn vrouw en hij twijfelden niet. Ze richtten direct hun verrekijkers op het gepiep: de onnatuurlijk hoppende specht met iets goud-wits op de rug. „Precies toen ik m’n verrekijker verwisselde voor mijn camera vloog de vogel langs. Het werd duidelijk dat er een klein zoogdier op z’n rug zat, en dat dit een gevecht op leven en dood was.”

Agressief? Niet ’t juiste woord

De foto lijkt too good to be true, het kan bijna niet waar zijn. Maar het beeld lijkt authentiek. Er zijn nog een paar foto’s van de twee dieren in gevecht op de grond, wat de betrouwbaarheid ten goede komt. De beeldexpert van nrc.next kon geen aanwijzing vinden die kan duiden op manipulatie.

Zijn die kleine knaagdieren dan zo agressief? „Dat is niet het juiste woord”, zegt Kees Moeliker, conservator van het Natuurhistorisch Museum in Rotterdam. Ook hij is er vrij zeker van dat de foto echt is. „Het zijn vasthoudende roofdieren – ze moeten eten. De wezel is het kleinste Europese roofdier, met (woel)muizen als hoofdvoedsel, aangevuld met kleine zangvogels, en de nestjongen daarvan. Incidenteel eten ze ook kikkers.” Dat dit wezeltje een grote, groene specht probeert te pakken is zeer uitzonderlijk, zegt Moeliker. „Kennelijk heeft de wezel de specht op de grond besprongen en vloog die in paniek weg, zonder zijn belager van zich af te schudden.”

Moeliker mailt een filmpje van een Amerikaanse nerts, net als de wezel een marterachtige, die op de rug van een drijvende stormmeeuw zit met z’n tanden stevig in diens nek. Ook die geeft niet op, ondanks de felle doodsstrijd van de meeuw.

Maar een meevliegende wezel, dat had ook Moeliker nog nooit gezien. „Ik durf wel te stellen dat er nooit eerder ooggetuigen van een dergelijke interactie zijn geweest. Het moet hoe dan ook een zware last geweest zijn, maar ook een specht in het nauw maakt rare sprongen.”

Dit kunnen wezels wel aan

Zo’n groene specht, met gemak twee keer zo groot en zwaar als een wezel, lijkt ook wel wat hoog gegrepen voor zo’n klein diertje. Wezels worden meestal niet veel zwaarder dan 80 gram. Johann Prescher, secretaris van de Werkgroep Kleine Marterachtigen, onderdeel van de Zoogdiervereniging, staat er niet van te kijken. Nou ja, wel van het beeld, maar niet dat de wezel zo’n specht probeert op te eten. ‘Het beeld is hoog uitzonderlijk, maar die prooi is niet per se te groot’, mailt Prescher. ‘Wezels kunnen net als hun grote broer de hermelijn best wel een maatje groter aan. Het is niet uitgesloten dat een wezel die een foeragerende groene specht op de grond ziet, deze ook probeert aan te vallen. Wezels zullen trachten hun prooi met een beet in de hals te doden, dit zie je ook terug in de foto. Het is de meest efficiënte manier van doden bij roofdieren, en kost weinig energie.’

Kees Moeliker is onder de indruk van deze wezel: „Hij verdient een pluim: dat is een volhardend roofdier.” Maar pluim of niet, de moord mislukt. De specht weet te vluchten en overleeft. Picus viridis - Mustela nivalis, 1-0.

Fotograaf Le-May zegt tegen ITV: „Ik denk dat onze aanwezigheid de wezel eventjes afleidde. De specht greep z’n kans en sprong de bosjes in. Daar hervond hij zijn waardigheid en vloog weg.”