Limonade op de beurs

Refresco, de grootste fabrikant van sap en frisdrank in Europa, gaat naar de beurs. Om te groeien en om schulden af te lossen.

Productielijn van Refresco in het Belgische Ninove. Foto Refresco

De beurs tweede keus? Nee hoor, zegt topman Hans Roelofs van Refresco, de grootste fabrikant van frisdrank en sappen in Europa. Het Nederlandse bedrijf krijgt binnenkort een notering aan de Amsterdamse beurs, zo werd gisteren bekendgemaakt. Als „de marktomstandigheden” meewerken – dat wil zeggen: geen onverwachte inzakkers op de beurs – volgende maand al.

Het Rotterdamse Refresco stond al langer te koop. Sinds afgelopen najaar heeft het bedrijf gezocht naar een koper en tegelijk de mogelijkheid van een beursgang onderzocht. Naar verluidt wilden private partijen niet genoeg betalen. Dat wil bestuursvoorzitter Roelofs bevestigen noch ontkennen.

Refresco’s eigenaren en management hebben „alle alternatieven” bekeken, vertelt Roelofs, en toen samen geconcludeerd dat „een beursgang het beste past”. Een notering aan de beurs maakt Refresco „zelfstandiger”. Een beursgenoteerd bedrijf heeft immers meer mogelijkheden om geld op te halen en is minder afhankelijk van een paar dominante aandeelhouders.

Maar de huidige eigenaren van Refresco zullen vooral goed hebben gekeken wat het meeste opbrengt. Het bedrijf is grotendeels in handen van een groep IJslandse investeerders en investeringsmaatschappij 3i. Het lijkt er niet op, zegt een zakenbankier op voorwaarde van anonimiteit, dat Refresco is „platgebeld” door belangstellenden met interesse in een meerderheidsaandeel.

Hoeveel geld Refresco (4.100 werknemers) hoopt op te halen, is nog niet bekend. Ook niet wat de eigenaren er aan hopen over te houden. Die informatie staat straks allemaal in het prospectus, een document met informatie voor potentiële beleggers.

Schulden aflossen

In de aankondiging presenteerde Refresco de beursgang gisteren als een manier om de „groeiambities” te verwezenlijken. Maar het bedrijf zal het beursganggeld ook moeten gebruiken om schulden af te lossen. Een deel, of misschien zelfs wel alles. Dat laatste deden ook twee andere bedrijven die recentelijk naar de beurs gingen: jeneverbedrijf Bols en chemiebedrijf IMCD.

Bedrijven in handen van private equity hebben doorgaans veel schuld – meer dan aandeelhouders van een beursbedrijf acceptabel vinden. Bij de beursgang moet dus direct de schuld worden verlaagd. Refresco heeft een schuld van bijna 600 miljoen euro.

Topman Roelofs wil niet zeggen welk deel van de opbrengst van de beursgang wordt gebruikt om die af te lossen. Ook dat is straks te lezen in het prospectus. Roelofs: „Dan is alles transparant”.

Tegelijk met de aankondiging van de beursgang publiceerde Refresco gisteren zijn laatste financiële resultaten. Het bedrijf heeft voor het eerst in jaren weer winst gemaakt: 39 miljoen euro. De omzet steeg naar ruim 2 miljard euro. Heel behoorlijk, aldus Roelofs. Een vergelijkbare winst verwacht hij voor dit jaar ook. De eerdere verliezen, over de jaren 2011, 2012 en 2013, waren „een keuze” legt Roelofs uit. Die waren vooral een gevolg van de beslissing om te saneren – dat kost eerst geld voor het geld oplevert.

Tegenwicht bieden

Refresco is met 27 fabrieken in negen landen al de grootste frisdrankmaker van Europa. Toch wil het door middel van de beursgang dus nog verder groeien. Uitbreiden naar Noord-Amerika bijvoorbeeld. „Omvang is belangrijk”, zei topman Roelofs eerder al in deze krant. Niet eens zozeer vanwege concurrentie met Europese branchegenoten, maar vooral om tegenwicht te bieden aan zijn klanten en leveranciers. Dat zijn allemaal grote bedrijven.

De ambitie om te groeien is niet nieuw. Sinds de oprichting in 1999 heeft de frisdrankfabrikant in totaal dertien overnames gedaan. In 2013 fuseerde Refresco met zijn Britse branchegenoot Gerber Emig, waardoor het bedrijf Europees marktleider werd. De omzet steeg in vijftien jaar van 40 miljoen naar 2 miljard euro.

Elk jaar bottelt Refresco inmiddels 6 miljard liter sap, frisdrank en energiedrankjes. Het grootste deel daarvan, 80 procent, verdwijnt in flessen met een huismerklabel van een supermarkt. De rest produceert Refresco voor A-merken als Coca-Cola en Innocent Smoothies.

En dan heeft Refresco nog één eigen merk: Wicky, de kleurige pakjes fruitlimonade voor kinderen. Meer merken zou niet handig zijn. Refresco wil zijn klanten niet in de weg lopen als concurrent.