Waarom Mark Zuckerberg ook lief kan zijn

Kan sociaal netwerk Facebook, met 1,4 miljard gebruikers op dit moment, nog groeien? Mark Zuckerberg denkt van wel: tweederde van de wereldbevolking heeft nog geen internettoegang. Een miljardenpubliek om de advertentie-inkomsten van Facebook nog verder te laten stijgen.

Om mensen te bereiken die geen bereik hebben richtte Facebook Internet.org op, een non-profit organisatie die gratis mobiele internetverbinding wil gaan leveren in landen waar mensen zich nog geen data-abonnement kunnen veroorloven. Het idee is dat gebruikers toegang krijgen tot Facebook-apps en upgraden naar andere betaalde diensten.

Een nobel streven, maar zonder de hulp van telecomproviders kan Facebook weinig beginnen. Die zorgen immers voor de verbinding, zij investeren miljarden in mobiele netwerken.

Sexy satellieten

Vandaar dat Zuckerberg vandaag zelf aanwezig is op het Mobile World Congress. Vorig jaar was hij daar ook al, alleen was de timing toen slecht: Facebook had net 19 miljard dollar betaald voor WhatsApp. Die dienst is de nagel aan de doodskist van de telecomsector; WhatsApp heeft een groot deel van de sms-verkeer overgenomen. Dat maakte het lastig om de mobiele netwerken enthousiast te krijgen. Zuckerberg kost hen tot nu toe vooral geld.

Vandaar dat Mark Zuckerberg zijn presentatie vandaag poeslief begon, met uitgebreide complimenten voor die onmisbare mobiele netwerken. Facebook mag dan investeren in “sexy” satellieten en drones om internetverbinding wereldwijd te bieden, 90 procent van de mensen hebben al bereik via mobiele netwerken. Alleen hebben ze geen geld, geen telefoon of geen van beiden.

Het moet gratis dus, de manier waarop Facebook zelf ook groot werd. Daarbij wil het sociale netwerk meer rekening houden met de providers, die wel geld moeten blijven verdienen. Zoals Christian de Faria, topman van provider Airtel Africa, het uitdrukte:

“De relatie tussen providers en Facebook was als die van The beauty and the beast. Nu begint het beest zich wat menselijker te gedragen.”

Echt vrienden zijn ze dus niet van elkaar, Facebook en de providers. Opvallend was dat geen van de deelnemende providers zichzelf ‘partner’ van Internet.org wilde noemden, hoewel Zuckerberg ze wel zo introduceerde.

Positieve resultaten

Internet.org had wat positieve resultaten te melden. De providers die gratis beperkte internetdiensten aanboden in Colombia, India en vier Afrikaanse landen, hebben geen omzetdaling gezien. In een aantal landen steeg de verkoop van smartphones en zijn klanten meer gaan betalen voor dataverkeer.

Lang leve Internet.org dus? Daarvoor is het nog te vroeg. De telecomproviders beklagen zich dat Facebook aan veel minder regels hoeft te voldoen dan de providers zelf. Vodafone-topman Vittorio Colao is weinig enthousiast over Internet.org zolang hij niet de mogelijkheid krijgt om alternatieve diensten aan te bieden.

“Bij Facebook hoeft een  gebruiker maar één keer de ‘I agree’-knop aan te klikken. Wij worden streng gecontroleerd  door de toezichthouders en moeten voor elk land, voor elke dienst aan andere voorwaarden voldoen.”

Dat is geen eerlijke concurrentie, aldus Colao.