Wat voor topman heeft V&D nodig?

Foto ANP

Is er straks überhaupt nog wel een warenhuisketen om leiding aan te geven? Die vraag moet de nieuwe topman van V&D, John van der Ent, zich afgelopen tijd zo nu en dan gesteld hebben, nadat het bedrijf vorig maand in een acute overlevingsstrijd verzeild was geraakt.

Maar Van der Ent (52) kan morgen gewoon aan zijn nieuwe baan beginnen: voor nu is V&D gered. Welke rollen moet de nieuwe topman gaan vervullen?

1. Een Charmeur

Met de ruim twee meter lange John van der Ent krijgt V&D eindelijk weer een gezicht. De vorige topman, Jacob de Jonge, verliet het bedrijf vorig jaar zomer onverwacht en was nog niet opgevolgd. Tijdens de crisis afgelopen weken was er dus niemand om het V&D-verhaal te vertolken. Niet in de media, niet op de werkvloer.

V&D moest het tijdelijk doen met de Amerikaan Don Roach, de financiële man van Sun Capital, de eigenaar van V&D.

Met zijn kille opstelling ontketende Roach woede van werknemers en verhuurders. Beide partijen heeft V&D inmiddels ontmoet in de rechtszaal, respectievelijk over een eenzijdig opgelegd ‘loonoffer’ en een huurvrije periode. Een permanent compromis is nog ver weg. Het bedrijf kan in de onderhandelingen daarover goed iemand gebruiken die wél sympathie opwekt.

2. Een Beslisser

Als het toch te laat blijkt voor een charmeoffensief, zal Van der Ent harde maatregelen moeten nemen. V&D leed vorig jaar 49 miljoen euro verlies bij een omzet van 604 miljoen euro. De kosten móéten omlaag, anders kan het bedrijf waarschijnlijk al in de zomer zijn afspraken met de banken niet meer nakomen – en komt het opnieuw in levensgevaar.

Al eerder heeft Van der Ent bewezen dat hij niet terugschrikt voor stevig ingrijpen. Als topman van kledingketen Etam Groep schrapte hij onlangs nog 140 banen. Bij elektronicaketens Dixons en Dynabyte schrapte hij er 90. Daarvoor, bij de integratie van de postkantoren en de Bruna-boekhandels, verdwenen onder zijn leiding alle postkantoren – inclusief 1.850 banen. Deze operaties zijn de reden dat zijn voorganger De Jonge zegt:

“John is een stevige vent, letterlijk en figuurlijk. Hij is geen goed-weer-manager.”

3. Een Retailvisionair

Al decennia is V&D op zoek naar zijn smoel. Wat voor winkel wil V&D zijn? En wat moet het concern níét (meer) willen? Nog geen jaar geleden presenteerde voorganger De Jonge weer een nieuwe strategie. Hij beloofde “lucht, licht en vernieuwing”. V&D ging 250 nieuwe merken verkopen, kreeg een nieuw logo en zou 27 van de 63 vestigingen een opknapbeurt geven. Dat laatste is er door de problemen nog niet van gekomen.

Alle 63 vestigingen van V&D in Nederland:

Van der Ent loopt al vele jaren rond in de wereld van detailhandel, dus al het jargon is hem niet vreemd: ‘winkelbeleving’, ‘in-store events’, ‘omni-channel’. Voor V&D is het te hopen dat Van der Ent deze termen ook succesvol in de praktijk kan brengen.

4. Een Talenwonder

De bazen van Van der Ent zijn Amerikanen in Florida. Wil hij op niveau met ze kunnen praten, dan kan is goede beheersing van het Engels vereist. In de documentaire Het geheim van de Hema is te zien hoe de topman van dat andere Nederlandse warenhuis, Ronald van Zetten, zíjn Britse bazen van Lion Capital in gebroken Engels te woord stond. Niet hakkelen helpt om serieus genomen te worden.

Verder is het handig als Van der Ent een beetje juristentaal spreekt: hij zal nog veel met advocaten te maken krijgen – in ieder geval binnenkort in het hoger beroep over het loonoffer.