Terug van vakantie, nu V&D redden

Volgende week begint John van der Ent als hoogste baas bij V&D. Wat moet hij kunnen om het bedrijf te leiden?

Na een periode waarin het voortbestaan van V&D onzeker was, opende de warenhuisketen deze week een nieuw filiaal in Uden. Foto Remko de Waal / ANP

Is er straks überhaupt nog wel een warenhuisketen om leiding aan te geven? Die vraag moet de nieuwe topman van V&D, John van der Ent, zich afgelopen tijd zo nu en dan gesteld hebben, nadat het bedrijf vorig maand in een acute overlevingsstrijd verzeild was geraakt.

Maar Van der Ent (52) kan volgende week gewoon aan zijn nieuwe baan beginnen: voorlopig is V&D gered. Over de nieuwe topman is niet veel bekend. En zelf is hij niet geneigd daar verandering in te brengen, bleek afgelopen week. Van der Ent was met vakantie – nog even ontspannen – en weigerde medewerking aan het profiel dat deze krant van hem wilde maken. Mensen uit zijn omgeving waren niet bereid te praten, vaak nadat ze contact met Van der Ent hadden opgenomen.

Geen artikel over wie John van der Ent is, maar wel een opsomming wat de nieuwe V&D-baas zou móéten zijn.

1 Charmeur

Met de ruim twee meter lange John van der Ent krijgt V&D eindelijk weer een gezicht. De vorige topman, Jacob de Jonge, verliet het bedrijf vorig jaar zomer onverwacht en was nog niet opgevolgd. Tijdens de crisis afgelopen weken was er dus niemand om het V&D-verhaal te vertolken. Niet in de media, niet op de werkvloer.

Naar verluidt was Van der Ent al vóór het vertrek van De Jonge in beeld als opvolger, maar kon hij niet eerder weg bij de Etam Groep. V&D moest het tijdelijk doen met de Amerikaan Don Roach, de financiële man van Sun Capital, de eigenaar van V&D.

Met zijn kille opstelling ontketende Roach woede bij werknemers en verhuurders. Beide partijen heeft V&D al ontmoet in de rechtszaal, respectievelijk over een eenzijdig opgelegd ‘loonoffer’ en een huurvrije periode. Een permanent compromis is nog ver weg. V&D kan goed iemand gebruiken die wél sympathie opwekt. Dinsdag kan Van der Ent gelijk zijn eerste onderhandeling in, met de vakbonden.

2 Beslisser

Als het toch te laat blijkt voor een charmeoffensief, zal Van der Ent harde maatregelen moeten nemen. V&D leed vorig jaar 49 miljoen euro verlies op een omzet van 604 miljoen euro. De kosten móéten omlaag, anders kan het bedrijf waarschijnlijk al in de zomer zijn afspraken met de banken niet meer nakomen – en raakt het opnieuw in levensgevaar.

Al eerder heeft Van der Ent bewezen dat hij niet terugschrikt voor stevig ingrijpen. Als topman van kledingbedrijf Etam Groep schrapte hij onlangs nog 140 banen. Bij elektronicaketens Dixons en Dynabyte schrapte hij er 90. Daarvoor, bij de integratie van de postkantoren en de Bruna-boekhandels, verdwenen onder zijn leiding alle postkantoren – inclusief 1.850 banen. Deze operaties zijn de reden dat zijn voorganger De Jonge zegt: „John is een stevige vent, letterlijk en figuurlijk. Hij is geen goed weer-manager.” De Jonge, nu nog bij V&D betrokken als commissaris, was wel bereid zonder fiat van Van der Ent iets over hem te zeggen.

3 Retailvisionair

Al decennia is V&D op zoek naar smoel. Wat voor winkel wil V&D zijn? En wat moet het concern níét (meer) willen? Nog geen jaar geleden presenteerde voorganger De Jonge weer een nieuwe strategie. Hij beloofde „lucht, licht en vernieuwing”. V&D ging 250 nieuwe merken verkopen, kreeg een nieuw logo en zou 27 van de 63 vestigingen een opknapbeurt geven. Dat laatste is er door de problemen nog niet van gekomen.

Van der Ent loopt al vele jaren rond in de wereld van detailhandel, dus al het jargon is hem niet vreemd: ‘winkelbeleving’, ‘in-store events’, ‘omni-channel’. Voor V&D is het te hopen dat Van der Ent deze termen ook succesvol in de praktijk kan brengen.

4 Talenwonder

De bazen van Van der Ent zijn Amerikanen in Florida. Wil hij op niveau met hen kunnen praten, dan kan is een goede beheersing van het Engels vereist. In de documentaire Het geheim van de Hema is te zien hoe de topman van dat andere Nederlandse warenhuis, Ronald van Zetten, zíjn Britse bazen van Lion Capital in gebrekkig Engels te woord stond. Niet hakkelen helpt om serieus genomen te worden.

Verder is het handig als Van der Ent een beetje juristentaal spreekt. Hij zal nog een hoop met advocaten te maken krijgen, in onderhandelingen en, als het tegenzit, in rechtszaken.