En in Ierland ging het toch ook niet goed?

Vier jaar geleden was Ierland net zo’n zorgenkindje als Griekenland. Maar nu gaat het weer goed, vertelt de Ierse minister van Financiën, Michael Noonan.

Michael Noonan, de Ierse minister van Financiën, heeft zich de afgelopen weken „nooit echte zorgen” gemaakt over de toekomst van de eurozone. In tegendeel, zei hij na afloop van een toespraak in Londen: „Als ik zou geloven in alle eurocrises en daarvan wakker zou liggen, zou ik nooit aan slaap toekomen.”

Ruim vier jaar geleden maakte Europa zich net zo’n zorgen over Ierland als nu over Griekenland. Waar het laatste land dinsdag vier maanden verlenging kreeg van het financiële hulpprogramma, zwaaiden de Ieren de trojka van IMF, EU en ECB eind 2013 uit. In november kwam Noonan met de eerste begroting in acht jaar zonder bezuinigingsmaatregelen.

De Ierse cijfers zijn bemoedigend. Gisteren daalde de rente op tienjaarsleningen voor het eerst in de geschiedenis onder de 1 procent, en werd bekend dat de werkloosheid voor het elfde kwartaal op rij daalde: naar 9,9 procent. Dat was in november 2011 nog 15,1 procent. Twaalf van de vijftien bedrijfssectoren groeien, niet langer louter de bouw (zoals tijdens de jaren van economische groei) of export. Vorig jaar groeide de economie met 5 procent, dit jaar wordt 3,8 procent verwacht. Daarmee is Ierland de snelst groeiende economie van de Europese Unie.

Dat is, zo zei Noonan, „alleen mogelijk geweest dankzij de veerkracht van de Ieren”. Zij ondergingen, vrijwel zonder grote protestdemonstraties, de fikse bezuinigingen die door de trojka werden gevraagd in ruil voor de noodlening van 62,7 miljard euro.

Harde lijn richting de Grieken

Het is de reden voor de harde lijn die Ierland in de onderhandelingen met Griekenland voert. De Ieren vinden dat zij, net als Spanje en Portugal, zich braaf aan de regels hebben gehouden en dat de Grieken dat ook zouden moeten doen. Noonan herhaalde gisteren dat hij „zover als mogelijk” Griekenland zal steunen, maar dat er voor Ierland twee rode lijnen zijn: schuldafschrijvingen en de „nucleaire optie”, wat uittreding uit de eurozone betekent.

„Er is een middenweg, en die gaat langs de manier waarop wij in Ierland het deden. Je onderhandelt om je schuld houdbaarder te maken, zelfs als je geen schuldafschrijving krijgt”, zei hij in gesprek met persbureau Bloomberg, voorafgaand aan zijn toespraak.

Na afloop zei hij: „Laten we zien hoever ze [de Grieken, red.] nog verder bewegen.” Hij prees zijn Griekse collega Yanis Varoufakis voorzichtig: „Hij is duidelijk capabel en slim.” De Ier – niet de meest sprankelende spreker – erkende dat de Griek „zeker meer rocksterallure heeft dan ik”.

Noonan noemde Griekenland „de laatste kwestie in een serie problemen die met succes zijn opgelost”. De minister wees erop dat sinds Ierland als eerste land noodhulp kreeg, er veel vooruitgang is geboekt: „Europa wint misschien geen gouden medailles voor snelheid. Maar uiteindelijk komen er oplossingen. De muntunie is nu verstevigd door een begrotingsunie, en die is nu verstevigd door een bankenunie.”

Er zijn nog wel risico’s

Dat betekent overigens niet dat het sein veilig kan worden gegeven voor Europa noch voor Ierland. Er zijn geopolitieke risico’s: „Meneer Poetin, Noord-Afrika, het Midden-Oosten, terrorisme.” Binnen Ierland kunnen de verkiezingen, die tussen nu en april 2016 worden gehouden, voor politieke instabiliteit zorgen. Het linkse Sinn Féin staat in de peilingen op winst. Die partij wil een aantal ingevoerde belastingmaatregelen terugdraaien.

De minister maakte verder bekend dat de Ierse staat in de herfst de eerste tranche aandelen Allied Irish Banks zal verkopen. „We hebben geen haast. Het doel is al het geld dat de Ierse belastingbetaler in de bank heeft gestopt [1,5 miljard euro, red.] terug te verdienen.” Hij verwacht dat alle drie genationaliseerde Ierse banken „binnen tien jaar” geprivatiseerd zullen zijn.