Deze is even niet op voorraad

De Desert Boot van Clarks is schaars: het rubber voor de zolen is in vlammen opgegaan.

Hij is populair gemaakt door Bob Dylan, The Beatles, prins Harry en Robbie Williams: de Desert Boot van het Britse merk Clarks. In Nederland worden de halfhoge suède schoenen ‘bordeelsluipers’ genoemd vanwege de zachte zool. Ze zijn de laatste tijd in, ook onder vrouwen nadat Sarah Jessica Parker uit Sex and the City ze ging dragen.

De Desert Boot is dit jaar 65 en juist nu is er een flink probleem: de schoenen zijn nauwelijks te krijgen doordat de fabriek in Vietnam is afgebrand.

„Heel vervelend, heel naar”, zegt eigenaar André Sprangers van de Amsterdamse schoenenzaak Zwartjes van 1883 (twee filialen). „Het is een populair model, wij verkochten honderden paren per jaar.”

Die fabrieksbrand was er niet zomaar een en laat zien dat je ook als achteloze consument de gevolgen kan ondervinden van een territoriaal conflict over de Zuid-Chinese Zee, zo’n 10.000 kilometer verderop.

In mei plaatste China namelijk een boorplatform vlakbij de Paracel-eilanden die door Vietnam worden geclaimd. Niet alleen de Vietnamese regering was woedend, ook de Vietnamese burgers waren dat. En in het bijzonder die in de provincie Binh Duong, de productieschuur van het communistische land. Op zoek naar wraak gingen zo’n 20.000 boze arbeiders de straat op.

De bedoeling was om Chinese fabrieken te vernielen, maar dat doel hield men niet helemaal goed in het vizier. Dus vloog ook de Desert Boot-fabriek in brand. Dag voorraad van mogelijk wel een miljoen paar schoenen. Dag materiaal voor de nieuwe collectie.

Zo’n brand hoeft niet noodzakelijk een probleem te zijn, maar was dat in het geval van Clarks wel. De crêpevoorraad ging er namelijk aan. Crêpe is het verwerkte natuurrubber waar de zachte zool van gemaakt wordt. En daar regel je niet zo snel een hele partij van.

„Daardoor konden we maar een klein deel van alle bestellingen leveren”, zegt Michelle van der Meer, marketeer bij Clarks. Hoewel de grootste tekorten vorig jaar waren, zijn de effecten nog steeds goed merkbaar.

De omzet van Clarks groeide de laatste vier jaar met 20 procent naar 1,8 miljard euro, blijkt uit gegevens van persbureau Bloomberg. De nettowinst is bijna even gestegen, naar 104 miljoen euro.

Clarks wil niet zeggen wat de financiële impact van de brand is, maar de gevolgen moeten aanzienlijk zijn. „De schoen was net bezig met een come-back”, zegt Sprangers.

De Desert Boot (kosten gemiddeld zo’n 120 euro in de winkel) werd ontworpen door Nathan Clark, die tijdens de Tweede Wereldoorlog geïnspireerd raakte in Birma. Daar zag hij Britse soldaten op vergelijkbaar, in Egypte gemaakt licht schoeisel.

Sinds 1950 zweren sommige mannen bij het model. En in tegenstelling tot het imago in Nederland worden de schoenen wereldwijd lang niet alleen door kakkers gedragen. In de Jamaicaanse reggae-scene hoor je er bijvoorbeeld zonder Desert Boot niet bij.

De periode van schaarste is intussen bijna voorbij. De beschikbaarheid zou eind maart weer als vanouds moeten zijn.

Tot die tijd overleven ook Sprangers en zijn schoenenwinkels het wel. „Ik zou meer omzet met de schoenen kunnen hebben, maar het is ook niet zo dat mensen nu opeens op blote voeten gaan lopen.”