De goeroe van de Bikram Yoga moet het nu zelf steeds warmer krijgen

Schermafbeelding YouTube

Bikram Choudhury is wel wat hitte gewend. Als grondlegger van de Bikram Yoga, een serie van 26 yoga-poses in een verwarmde ruimte, staat hij al jaren zonder probleem te werken bij 40 graden Celsius. Maar met het groeiend aantal aanklachten tegen hem van seksuele intimidatie, aanranding en verkrachting moet zelfs de 67-jarige yogagoeroe nu wel klamme handjes krijgen.

Al jaren waren er aantijgingen van deze aard tegen Choudhury. Na de eerste aanklacht tegen hem, kwamen er meer vrouwelijke ex-leerlingen naar voren met hun verhaal. Inmiddels staan hem zes rechtszaken te wachten. De meest recente aantijging dateert van half februari. De Canadese Jill Lawler beschuldigt de Indiër ervan dat hij haar verkrachtte tijdens een docententraining in 2010.

ABC interviewde vorig jaar een van de slachtoffers:

Choudhury begon al op jonge leeftijd met het beoefenen van hatha yoga en won naar eigen zeggen verschillende wedstrijden en kampioenschappen. Toen hij als 20-jarige een ongeluk kreeg voorspelden artsen dat hij blijvend invalide zou blijven, beweert hij. Maar de eerder door hem bedachte 26 houdingen hielpen hem in een half jaar weer op de been, zo claimt de goeroe. Of het waar is of niet; het is natuurlijk een mooi verhaal en passend bij de levensloop van een goeroe in wording.

het Bikram-imperium telt duizend yogastudio’s

De Indiër emigreerde in de jaren 70 naar de VS en begon in Californië met het oprichten van yogastudio’s en het geven van trainingen tot docent Bikram Yoga. De slimme yogi liet overigens niet alleen de houdingen, maar ook de volgorde patenteren, geen slechte zet gezien de duizenden volgelingen die Choudhury sindsdien heeft gekregen. Het Bikram Yoga-imperium behelst nu zo’n duizend yogastudio’s over de hele wereld; het levert mister Bikram naar schatting een jaarinkomen op van rond de 5 miljoen dollar.

De yogavorm waaide een aantal jaar geleden ook over naar Europa en ook in Nederland zijn er yogastudio’s die het geven, maar een echte hit is het hier nooit geworden. Bikram Yoga is dan ook voor de fijnproevers. Je denkt misschien al snel aan het doen van yoga in de sauna. En, dat is het ook min of meer. Toegegeven, door de hitte lijk je ineens een stuk leniger.

Maar het is niet zonder gevaar, artsen waarschuwen voor dehydratatie en wie een zwak hart heeft, moet extra voorzichtig zijn. En al dat gezweet in zo’n zaaltje is niet aan iedereen besteed. Bovendien mag je bij sommige scholen na afloop ook nog eens niet douchen met zeep omdat dit slecht voor je zou zijn.

Misschien is dat wel het probleem: goeroes als Choudhury bedienen zich van allerlei pseudowetenschappelijke theorieën, zoals dat Bikram Yoga kanker kan genezen, en worden daarin blind geloofd door hun volgelingen. De entourage eromheen wordt al snel iets van een cult waarin kritische geluiden verstommen. Ook de slachtoffers van Choudhury beschrijven dat de cultus rondom mister Bikram alle trekjes had van een sekte, met bijbehorend seksueel misbruik, waarin Choudhury op bijna gelijke hoogte zou staan als God, Jezus en Bhoedha.

yoga doen in de martelkamer

Een eigenaar van een yogastudio die inmiddels de naam van de onderneming veranderd heeft wegens de negatieve associatie met Bikram, vertelt tegen The New York Times:

“Tijdens een training zag ik dat mensen zich verdrongen om zijn aandacht. Ze wilden echt geloven dat hij allemaal bijzondere krachten had en dat hij een speciaal iemand was. Het was hartverscheurend om te zien.”

Tijdens de docententrainingen die ruim 13.000 dollar kosten, zit Choudhury vaak op een soort troon en schreeuwt allerlei bevelen, die vaak seksueel getint zijn. De leerlingen worden door hem gedicteerd wat ze mogen eten, wat ze dragen (geen groen), wat ze mogen zeggen en hoe ze moeten kijken. Dat klinkt meer als een bootcamp voor de landmacht, afgezien van de groene kleding dan. Maar de deelnemers zullen zich in elk geval wel helemaal in het nu hebben gevoeld.

De goeroe die zelf tijdens de sessies slechts een speedo-onderbroekje aan heeft, noemt zijn les ook wel de ‘martelkamer’:

Lessen zijn seksueel getint

De trainingen zijn een “sexual playground” en een “giant hookup” beschreef een deelnemer eens in deze longread.

“Wat verwacht je anders. Er zijn hier honderden extreem fitte, goed uitziende vrouwen en bijna geen mannen. En van al die energieke sessies word je opgewonden. We mogen hier officieel geen seks hebben, maar je weet hoe dat gaat.”

In die atmosfeer was het voor mister Bikram waarschijnlijk niet moeilijk slachtoffers uit te kiezen. Uit de stukken van een van de aanklachten blijkt dat hij tegen een van zijn slachtoffers zou hebben gezegd tijdens de verkrachting: “Ik moet je verlichten. Maar dan moeten we eerst een worden.”