Vlad Leto, de stelletjes-fotograaf

De Russische fotograaf Vlad Leto maakt in New York foto’s van huwelijksaanzoeken. Verscholen in de struiken fotografeerde hij al 300 aanzoeken. En hij heeft altijd de angst dat ze ‘nee’ zegt.

De foto’s van het stel Averi en Kelly, met toestemming gebruikt. Foto’s Vlad Leto

In hoog tempo loopt Vlad Leto door het park. Hij kijkt naar de kaart op zijn telefoon. „Hier rechts.” Met grote stappen neemt hij de trap – niet gehinderd door het feit dat de treden spekglad zijn na een nacht sneeuw en vrieskou. „Hier is het”, hij stopt bij de oever van Prospect Park Lake, het meer van Brooklyns bekendste park dat er idyllisch bij ligt in de winterkou. „Ze zijn er nog niet.”

De Rus is een man van weinig woorden. Terwijl hij zijn camera met telelens uit z’n rugzak pakt, deelt hij mee dat het koppel waar hij op wacht ‘blond’ is. Op de vraag of hij ze wel gaat herkennen - het is zaterdagochtend, er lopen meer stelletjes in het park en iedereen draagt dikke winterjassen en mutsen - zegt hij zonder enig spoor van twijfel: „Uiteraard. Ik heb een foto gezien.”

Leto is als fotograaf gespecialiseerd in huwelijken en verlovingen en in die laatste categorie zijn het met name de verrassingsaanzoeken waarmee hij momenteel zijn geld verdient. Hij fotografeerde al zo’n 300 aanzoeken in en om New York. In december toen de stad in een filmische kerstsfeer gehuld was, zag hij door zijn telelens minsten 50 mensen op één knie gaan. In Central Park, op de ijsbaan bij Rockefeller Center, in de gloed van het licht op Times Square.

Een fotograaf die stiekem als een paparazzo onopgemerkt achter een boom of heg een huwelijksaanzoek vastlegt, past helemaal in de huidige trend van omslachtige en uitvoerige aanzoeken. YouTube staat vol met gechoreografeerde flashmobs, aanzoeken op hoge bergtoppen en zelfs acteur Christopher Walken die een man helpt zijn vriendin ten huwelijk te vragen. Een fotograaf als Leto voor 250 dollar inhuren om het moment van je aanzoek te documenteren, is haast bescheiden.

Altijd nerveus, wat als ze nee zegt?

Ondanks dat hij het al 300 keer deed, is Leto nog steeds nerveus. Niet omdat hij bang is dat hij het belangrijke moment mist – dat lukt wel – maar omdat de kans bestaat dat de persoon die gevraagd wordt, ‘nee’ zegt. „Ik heb het nog niet gehad, al duurde het een keer heel erg lang voor ze iets zei. Vreselijk was dat.”

„De meeste aanzoeken waarvoor ik word gevraagd zijn in Central Park of bij Rockefeller Center”, zegt hij terwijl hij uitkijkt naar het blonde stelletje. „Het zijn misschien niet de meest originele plekken, maar mensen zijn in New York dus willen ze ook de ultieme New York-ervaring.” Leto snapt dat wel.

Bang dat hij gespot wordt vóór het aanzoek is voltooid, is hij niet. „Dit is New York, overal lopen toeristen met enorme camera’s. Ik val niet op.”

En daar heeft hij gelijk in. Het blonde koppel verschijnt bovenaan de trap. „Dat zijn ze”, zegt Leto terwijl hij zich omdraait. De twee lopen gearmd naar de waterkant – de jongen werpt een schichtige blik op de fotograaf, het meisje ziet hem niet eens.

Terwijl het stel over het meer uitkijkt, sluipt hij dichterbij. Een hele tijd gebeurt er niks, tot de jongen op één knie gaat en een ring uit zijn zak haalt. Leto klikt erop los, een nietsvermoedende wandelaar stopt verrast als hij ziet wat er gaande is en net als in de film slaat het meisje haar handen voor haar mond terwijl ze ‘ja’ knikt. „Got it”, zegt Leto terwijl hij tevreden op z’n schermpje kijkt.

Terwijl het meisje haar tranen nog uit haar ogen wrijft, loopt Leto op ze af. Het is tijd voor de verlovingsfoto’s, die horen namelijk ook bij de 250 dollar. Hij laat ze poseren op de trap. Zoenend. Met ringvinger uitgestoken. In innige omhelzing.

Na vijf minuten is hij klaar en zegt gedag. Zo hard als hij het park in liep, loopt hij weer naar de metrohalte. Hij moet naar Manhattan. Op de ijsbaan van Rockefeller Center wacht het volgende aanzoek.