Wie wil er rijden in een Apple Car?

Apple zou aan een elektrische auto werken. De auto- en de techsector strijden om wie de baas wordt in de slimme auto.

Nieuw! Het ultieme accessoire voor je iPhone, iPad of Apple Watch: de Apple Car.

Die advertentie zou over een paar jaar in de Apple Store kunnen staan. Want volgens Mensen Die Het Kunnen Weten (maar niet bij naam genoemd willen worden) is het grootste technologiebedrijf ter wereld bezig een elektrische auto te ontwikkelen.

Voeding voor dat gerucht is onder meer een bericht in The Wall Street Journal dat Apple personeel weghaalt bij onder meer elektrische-autoproducent Tesla.

Nog een aanwijzing: door Silicon Valley rijdt een tweedehands Dodge die is volgeladen met camera’s. Het kenteken van dit mysterieuze voertuig staat geregistreerd bij Apple. Misschien moeten de camera’s de (niet al te beste) digitale kaart van Apple verbeteren; die bevatte bij de introductie in 2012 zo veel fouten dat topman Tim Cook er in het openbaar zijn excuses voor aanbood.

Apple zou gesprekken voeren met autoproducenten en al honderden autospecialisten hebben toegevoegd aan het geheime ‘Project Titan’, dat niets te maken heeft met de gelijknamige stoere pick-up van Nissan (alleen verkrijgbaar met dorstige V8 5,6 liter motor). Integendeel, Apple zou een elektrische mini-van willen ontwerpen: zo’n iets te verstandige gezinswagen voor mensen met een groen hart en een ruime portemonnee.

Jony Ive, Apples hoofddesigner, ontwierp al aantrekkelijke telefoons en horloges en gelikte computers. Zou hij van een truttige auto een begeerlijk object te maken?

Ive houdt wel van auto’s, hij heeft onder meer een Fiat 500, een Aston Martin, een Bentley en een Land Rover. Geen van alle elektrisch of hybride, maar dat kan nog komen. De met Jony Ive bevriende ontwerper Marc Newson werkt inmiddels ook (in deeltijd) voor Apple. Newson ontwierp eens een conceptauto voor een Ford; niet iets waar je daadwerkelijk in zou willen rijden.

Even de auto updaten

Elektrisch rijden is stoer, zeker als je als eerste bij het stoplicht weg wilt zijn. Kijk maar eens naar de demonstratiefilmpjes van Tesla; proefritten met de S P85D die in ‘insane mode’ nietsvermoedende bejaarden diep in de stoel accelereert met 0-100 kilometer in 3,2 seconde). Waarna ze gierend van de lach nóg een rondje vragen.

Technologiebedrijven zijn geïnspireerd door het succes van Tesla, dat in korte tijd een plek wist te veroveren. De mooiste Tesla-truc: je auto krijgt meer vermogen, adaptieve cruise control of een betere wegligging cadeau door een software-update, zoals je die ook op je telefoon installeert (inmiddels draait Tesla 6.1).

Autofabrikanten adviseren Apple dringend om weg te blijven uit deze propvolle markt met „hoge kosten en lage marges”, zoals persbureau Bloomberg optekende uit de mond van voormalig GM-baas Dan Akerson.

Maar het zou vreemd zijn als Apple geen interesse zou hebben om een auto te ontwikkelen. Concurrent Google bouwt zijn eigen auto, een taxi zonder stuur die met 35 kilometer per uur door de stad rijdt. Uber, de alternatieve taxidienst, kondigde deze maand ook aan om een autonoom auto te ontwikkelen. Zo strijdt de auto-industrie met de techsector wie de baas wordt in de slimme auto. VW, Toyota en GM zijn de grootste investeerders in onderzoek; VW gaat voorop met een jaarlijks onderzoeksbudget van 13,5 miljard dollar.

Automakers transformeren langzaam maar zeker in complete IT-bedrijven – al sinds 1978, toen Cadillac Seville als allereerste auto met een boordcomputer op de markt kwam. Daar lachen we nu om: een luxe BMW of Mercedes heeft honderd processors aan boord, zelfs een middenklasse Volvo heeft meer dan vijftig computers. Een gemiddelde auto rijdt rond met honderd kilo elektronica en anderhalve kilometer bekabeling. Dat wordt alleen maar meer als auto’s zelf sturen en met elkaar en met verkeerslichten communiceren.

Apple heeft een kas met 178 miljard dollar en dus geld genoeg om een auto te bouwen. Afgelopen jaar werd het onderzoeksbudget verhoogd en er gaat veel geld naar groene technologie. Er wordt zelfs al hardop geroepen dat Apple Tesla en Uber in z’n geheel zou moeten kopen. Geld genoeg, en het scheelt een hoop sollicitatiegesprekken.

Misschien is Project Titan een briljante afleidingsmanoeuvre van Apple – topman Tim Cook heeft eerder gezegd dat Apple „duizend dingen onderzoekt en 999 keer nee zegt”. Eén advies: als het toch een zelfrijdende auto wordt, dan liever geen Apple Maps als navigatiesysteem.