Straks te zien op de weg: de Apple Car

Zou het echt? Bevestigd is het nog niet, maar het lijkt erop dat Apple aan een ‘slimme auto’ werkt. De techbedrijven gaan het gevecht aan met de auto-industrie.

Foto Apple Inc

Nieuw! De ultieme accessoire voor je iPhone, iPad of Apple Watch: de Apple Car.

Die advertentie zou over een paar jaar in de Apple Store kunnen staan. Want volgens Mensen Die Het Kunnen Weten (maar niet bij naam genoemd willen worden) is het grootste technologiebedrijf ter wereld bezig een elektrische auto te ontwikkelen.

Voeding voor dat gerucht is onder meer een bericht in The Wall Street Journal over het personeel dat Apple onder meer weghaalt bij autoproducent Tesla. Nog een aanwijzing: door Silicon Valley rijdt een tweedehands Dodge die volgeladen is met camera’s. Het kenteken van dit mysterieuze voertuig staat geregistreerd bij Apple. Misschien moeten de camera’s de (niet al te beste) digitale kaart van Apple verbeteren; die bevatte bij de introductie in 2012 zo veel fouten dat topman Tim Cook er in het openbaar zijn excuses voor aanbood.

Maar wordt-ie mooi?

Apple zou gesprekken voeren met autoproducenten en al honderden autospecialisten hebben toegevoegd aan het geheime ‘Project Titan’. Alleen verkrijgbaar met dorstige V8 5,6 liter motor? Integendeel, Apple zou een elektrische mini-van willen ontwerpen: zo’n iets te verstandige gezinswagen voor mensen met een groen hart en ruime portemonnee.

Jony Ive, Apples hoofddesigner, kan veel. Hij ontwierp sexy telefoons, gelikte computers en kittige horloges. Zou hij er ook in slagen van een truttige auto een begeerlijk object te maken? Ive houdt in ieder geval wel van auto’s: zijn wagenpark bevat onder meer een Fiat 500, een Aston Martin, een Bentley en een Land Rover. Geen van alle elektrisch of hybride, maar dat kan nog komen. Jony Ive’s maatje, ontwerper Marc Newson, werkt inmiddels ook (in deeltijd) voor Apple.

Technologiebedrijven zijn geïnspireerd door het succes van Tesla dat in korte tijd een plek wist te veroveren op de weg. De mooiste Tesla-truc: je auto krijgt meer vermogen, adaptieve cruise control of een betere wegligging cadeau door een software-update, zoals je die ook op je telefoon installeert (inmiddels draait Tesla 6.1).

Autofabrikanten adviseren Apple dringend om weg te blijven uit deze propvolle markt met „hoge kosten en lage marges”, zoals Bloomberg optekende uit de mond van de voormalige GM-baas Dan Akerson.

En Google bouwt er ook al een

Het zou vreemd zijn als Apple geen interesse zou hebben om een auto te ontwikkelen. Concurrent Google bouwt zijn eigen auto, een taxi zonder stuur die met 35 kilometer per uur door de stad rijdt. Uber, de alternatieve taxidienst, kondigde deze maand aan een auto te ontwikkelen. Zo strijdt de auto-industrie met de techsector om wie de baas wordt in de slimme auto. VW, Toyota en GM zijn de grootste investeerders in research; VW gaat voorop met een jaarlijks onderzoeksbudget van 13,5 miljard dollar.

Automakers transformeren langzaam maar zeker in complete IT-bedrijven – al sinds 1978, toen Cadillac Seville als allereerste auto met een boordcomputer op de markt kwam. Daar lachen we nu om: een luxe BMW of Mercedes heeft honderd processors aan boord, zelfs een middenklasse Volvo telt meer dan vijftig computers. Een gemiddelde auto rijdt rond met honderd kilo elektronica en anderhalve kilometer bekabeling. Dat wordt alleen maar meer als auto’s zelf sturen en met elkaar en met verkeerslichten communiceren.

Apple heeft een kas met 178 miljard dollar en dus geld genoeg om een auto te bouwen. Afgelopen jaar werd het onderzoeksbudget verhoogd en er gaat veel geld naar groene technologie. Er wordt zelfs al hardop geroepen dat Apple Tesla en Uber in z’n geheel zou moeten overkopen.

Maar misschien is Project Titan een afleidingsmanoeuvre van Apple. Topman Tim Cook heeft eerder gezegd dat Apple „1.000 dingen onderzoekt en 999 keer nee zegt”. Eén verzoekje: als het toch een zelfrijdende auto wordt, dan liever geen Apple Maps als navigatiesysteem.