Wie wil er rijden in de Apple Car?

Beeld Tesla, bewerking NRC Q

Nieuw! De ultieme accessoire voor je iPhone, iPad of Apple Watch: de Apple Car.

Die advertentie zou over een paar jaar in de Apple Store kunnen staan. Want volgens Mensen Die Het Kunnen Weten (maar niet bij naam genoemd willen worden) is het grootste technologiebedrijf ter wereld bezig een elektrische auto te ontwikkelen.

Voeding voor dat gerucht is onder meer een bericht in The Wall Street Journal over het personeel dat Apple onder meer snaait bij autoproducent Tesla. Een andere aanwijzing: door Silicon Valley rijdt een tweedehands Dodge die volgeladen is met camera’s. Het kenteken van dit mysterieuze voertuig staat geregistreerd bij Apple. Misschien moeten de camera’s de (niet al te beste) digitale kaart van Apple verbeteren; die bevatte bij de introductie in 2012 zo veel fouten dat topman Tim Cook er in het openbaar zijn excuses voor aanbood.

Apple zou gesprekken voeren met autoproducenten en al honderden autospecialisten hebben toegevoegd aan het geheime ‘Project Titan’, dat niets te maken heeft met de stoere pickup Nissan Titan. Apple zou een elektrische mini-van ontwerpen, een verstandige gezinswagen voor mensen met een groen hart en een ruime portemonnee.

De truttomobiel begeerlijk?

Jony Ive, Apples hoofddesigner, kan veel. Hij ontwierp sexy telefoons, gelikte computers en kittige horloges. Zou hij ook erin slagen van een truttomobiel een begeerlijk object te maken? Ive houdt wel van auto’s: volgens website Cult of Mac omvat zijn wagenpark onder meer een Fiat 500, een Aston Martin, een Bentley en een Land Rover. Geen van allen elektrisch of hybride, maar dat kan nog komen.

Jony Ive’s maatje, ontwerper Marc Newson, werkt inmiddels ook voor Apple. Hij ontwierp ooit eens dit concept voor Ford; laten we hopen dat het een jeugdzonde van de designer is.

Schermafbeelding 2015-02-18 om 09.22.52

Even de auto updaten

Elektrisch rijden is stoer, zeker als je als eerste bij het stoplicht weg wilt zijn. Kijk maar eens naar de proefrit-filmpjes die Tesla verspreidt:

Technologiebedrijven zijn geïnspireerd door het succes van Tesla dat in korte tijd een plek wist te veroveren op de weg. Mooiste Tesla-truc: je auto krijgt meer vermogen, adaptieve cruise control of een betere wegligging cadeau door een software update. Tesla zit sinds januari op versie 6.1.

Het zou vreemd zijn als Apple geen interesse zou hebben om een auto te ontwikkelen. Concurrent Google bouwt zijn eigen auto. Uber, de alternatieve taxidienst, kondigde deze maand ook al aan om een autonoom auto te ontwikkelen.

Techbedrijven versus automakers

Zo strijdt de auto-industrie met de techsector wie de baas wordt in de slimme auto. Bedrijven als VW, Toyota en GM zijn de grootste investeerders in research; VW loopt aan kop met een onderzoeksbudget van 13,5 miljard dollar. Automakers transformeren langzaam in complete IT-bedrijven – al sinds 1978, toen Cadillac Seville als allereerste auto met een boordcomputer op de markt kwam. Daar lachen we nu om: een luxe BMW of Mercedes heeft 100 processors aan boord, zelfs een middenklasse Volvo telt meer dan 50 computers. Een gemiddelde auto rijdt rond met 100 kilo elektronica en anderhalve kilometer bekabeling. Dat wordt alleen maar meer als auto’s zelf sturen en met elkaar en met verkeerslichten communiceren.

Geld genoeg

Apple heeft een uitpuilende kas met 178 miljard dollar en dus geld genoeg om een auto te bouwen. Afgelopen jaar werd het onderzoeksbudget verhoogd en er gaat veel geld naar groene technologie. Er wordt zelfs al hardop geroepen dat Apple Tesla en Uber in z’n geheel zou moeten overkopen. Geld genoeg, en het scheelt een hoop sollicitatiegesprekken.

Misschien is Project Titan een briljante afleidingsmanoeuvre van Apple – topman Tim Cook heeft eerder gezegd dat Apple “1.000 dingen onderzoekt en 999 keer nee zegt”. Mocht het auto-project een canard blijken, dan kan Apple in ieder geval patent aanvragen op de Geruchtenmachine. Een verzoekje: als het een zelfrijdende auto mocht worden, dan liever geen Apple Maps als navigatiesysteem.