Melk eerst, dat is voor de working class

Schenk je eerst je melk of eerst je thee in? De Britten twisten al jaren over wat de beste manier is. Gisteren werd een gebruiksvoorschrift herontdekt van de British Standards Institution, en die geeft het kamp-melk-eerst gelijk.

Foto Thinkstock

Ben je een MIF of TIF? Om in te burgeren in het Verenigd Koninkrijk, waar een kopje thee geldt als panacee voor alles, is het een belangrijke keuze: milk in first of tea in first. (Thee zonder melk is – vooral buiten Londen – nog altijd ongewoon.)

De discussie is al decennia gaande. Maar naar gisteren opeens bleek, is zij al in 1980 beslecht door het British Standards Institution, dat wereldwijd specificaties over producten, diensten en methodes bepaalt. Onder de noemer BS 6008 of ‘methode voor de bereiding van een vloeistof van thee voor het gebruik van zintuigentests’ stelde het BSI: melk éérst.

Tot ophef van de TIFs. Zij voelden zich sinds 1946 gesterkt door onder meer de elf regels van het theezetten uit het essay A Nice Cup of Tea van George Orwell: ‘Als men eerst de thee inschenkt, kan men de exacte hoeveelheid melk reguleren, terwijl men risico loopt te veel melk in te schenken als men het andersom doet’, schreef hij.

Sommigen zien in de keuze voor MIF of TIF een klassenkenmerk. Die gedachte wordt gesterkt door de briefwisseling tussen schrijvers Nancy Mitford en Evelyn Waugh, in de jaren vijftig de scherpe observatoren van de aristocratie, waarin ‘rather milk first’ (tamelijk melk eerst) wordt gebruikt voor iemand uit een lagere sociale klasse. Bovendien schrijft het etiquetteboek van Debrett’s TIF voor.

De working class zou eerst melk schenken omdat hete thee inferieur aardewerk kan doen breken. De upper class zou – door gebruik van beter porselein – eerst thee schenken. Bewijs is er niet; ook fijn porselein kan barsten.

Een andere theorie: de working class houdt van sterke, zwarte, zogenoemde Builder’s Tea, waarin een scheut melk niet verkeerd is, en de middle en upper classes prefereren verfijnde Indiase en Chinese thee, waarin een wolkje melk volstaat. Of: de working class gebruikt mokken en een theezakje, en doet dus melk laatst.

Eind achttiende eeuw was iedereen MIF: omdat er nogal met theebladeren werd gesjoemeld, dronk men toen hele zwarte thee, mét melk. De Victorianen, die het theedrinken populair maakten, waren daarentegen grotendeels TIFs omdat koningin Victoria dat was.

Wat de BIS ook moge voorschrijven, de helft van het land zal de regels als oorlogsverklaring beschouwen, en de melk gewoon ná de thee blijven inschenken.