WeTransfer: de digitale koerier moet cool zijn

Het Nederlandse internetbedrijf WeTransfer bereikt miljoenen mensen. Oprichter Bas Beerens over de investering die de online verzenddienst groot moet maken in de Verenigde Staten. „We profileren ons niet graag als Nederlands bedrijf.”

Bas Beerens van WeTransfer: „Arabieren, Amerikanen, Chinezen – we zijn de afgelopen twee jaar door iedereen benaderd.” Foto Frank Ruiter

Les 1 uit het handboek Hindernissen in de digitale samenleving: hoe kun je honderd foto’s tegelijk versturen, of een paar loodzware documenten naar zakenrelaties verzenden?

WeTransfer is de online koerier die dat probleem oplost; maandelijks gebruiken 70 miljoen mensen deze webdienst om elkaar bestanden te sturen die te groot zijn om te mailen. Vandaag maakte WeTransfer bekend dat het een investering van 25 miljoen dollar (22 miljoen euro) krijgt van de investeringsmaatschappij Highland Capital Europe. De waarde zou nu op papier zo’n 100 tot 200 miljoen dollar zijn.

Voor de meeste gebruikers is het een verrassing dat WeTransfer oer-Nederlands is en wordt gerund door 30 medewerkers in een kantoorpand aan de Oostelijke Handelskade in Amsterdam. Oprichter en directeur Bas Beerens (45) laat zijn klanten graag in die waan.

Beerens: „Ik zeg liever niet dat we Nederlands zijn. De VS zijn onze grootste groeimarkt en Amerikanen houden er van om Amerikaanse diensten te gebruiken – daarom hebben we bijvoorbeeld een postadres in San Francisco.” Beerens sluit niet uit dat WeTransfer daadwerkelijk een vestiging in de VS opent.

WeTransfer werd opgericht in 2009. De technologie komt voort uit een reclamebureau van Beerens dat een handige manier zocht om grote bestanden uit te wisselen met klanten en leveranciers. Dat ging vroeger via FTP, de oude methode via eigen servers. „Ik moest altijd mijn technische man vragen om een bestand voor me te versturen. Toen vroeg ik hem: kun je niet iets maken dat ik het zelf kan uploaden en er een mailtje wordt verzonden aan degene die het bestand moet downloaden? Twee collega’s van me hebben dat gebouwd – in twee dagen was het klaar.”

Bas Beerens ziet er relaxed en bruinverbrand uit. Hij is net terug van een bezoek van het privé-eiland van de Britse miljardair Richard Branson, bij de Britse Maagdeneilanden. „Het was een of ander techfeestje, jammer genoeg ben ik Branson zelf niet tegengekomen. Ik wil hem dolgraag ontmoeten en dat gaat ook wel gebeuren. Dan kan ik hem vertellen dat ik ook een eiland heb. Eentje van 35 bij 35 meter bij Aalsmeer weliswaar, maar het is een eiland.”

Schermvullend

Er zijn meer sites waarmee je bestanden kunt versturen. WeTransfer wil zich onderscheiden met styling. De gebruikers van de gratis dienst krijgen advertenties voorgeschoteld. Geen spervuur van banners, maar louter ‘verzorgde’ schermvullende foto’s en video’s. Dat is te danken aan medeoprichter Ronald Hans, bekend onder zijn internetnaam Nalden, die als een van de eerste bloggers van Nederland geld wist te verdienen met een lifestyleblog vol achtergrondbeelden.

Bij de reclamebranche hoort reclame-jargon. Beerens over de ‘coolness’ van WeTransfer: „Dat zit in de tone of voice: no-nonsense, simplicity en Apple-style. Onze gebruikers noemen zich vaak ‘fan’. Ze hebben het idee dat wij de meeste trendy mensen zijn die er op aarde rondlopen.”

WeTransfer groeide uit tot een internationaal advertentienetwerk, dat elke maand 70 miljoen gebruikers in meer dan 200 landen trekt. De omzet van WeTransfer zou volgens schattingen 20 miljoen euro bedragen, waarvan veertig procent uit advertenties komt. De rest komt van zakelijke gebruikers die voor een tientje per maand grotere bestanden kunnen uploaden (tot 10 GB) en een eigen WeTransfer-omgeving ontwerpen. Sinds 2013 zou WeTransfer winstgevend zijn. Hoeveel, dat maakt het bedrijf niet bekend. Volgens Beerens is er sprake van ‘exponentiële groei’.

Er worden nu elke seconde vijftig bestanden verstuurd. Beerens blijft zich verbazen over de expansie. „We hebben zo’n interactief kaartje met de oplichtende punten van mensen die op dat moment WeTransfer gebruiken. Dan zie ik een puntje op Hawaii en stel ik me voor dat iemand vanaf een tropisch strand met zijn iPhone inlogt om z’n vakantiefoto’s te versturen.”

Naast WeTransfer is Beerens bezig met een nieuwe start-up: WeMarket, een dienst waar bedrijven hun overtollige voorraad kunnen verkopen aan handelaren. Gericht op de zakelijke sector. Er werken nu al dertien mensen en de reacties van de bedrijven zijn enthousiast.”

Beerens is van origine reclameman. maar is hij ook een uitvinder? „Ik ben geen techneut, wel de bedenker. Ik daag de ontwikkelaars uit om het te maken zoals ik het graag wil.”

Hoe verliep de zoektocht naar een investeerder?

„Russen, Arabieren, Amerikanen, Chinezen – we zijn de afgelopen twee jaar door iedereen benaderd. Het laatste jaar was erg intensief. Elke twee weken was ik op pad. Uiteindelijk hebben we Highland Capital Europe als minderheidsaandeelhouder aangetrokken. Niet per se om het geld, maar omdat het prettig is om met een ervaren, internationale partij te werken.”

Waar gebruikt u het geld voor?

„We willen WeTransfer uitbreiden, met name in de Verenigde Staten. We gaan meer campagnes en partnerships sluiten om daar adverteerders te winnen. Zo hebben we laatst het openingsfeest voor de Grammy Awards gesponsord. En er zijn plannen om een tv-zender te maken op basis van de achtergrondfoto’s en video’s die we tonen; WeTransfer TV. De eerste testversie verschijnt binnenkort.”

WeTransfer kan één kunstje: bestanden versturen. Is dat genoeg om te boksen tegen grote opslagdiensten van Dropbox, Google of Microsoft?

„Ik zie ons niet als een techbedrijf – van dat stempel willen we af. Ik vergelijk ons graag met een bedrijf als GoPro, van die action camera’s. Er zijn meer fabrikanten die zulke camera’s maken, maar GoPro heeft een hele cultuur gecreëerd van die coole filmpjes. WeTransfer past eerder bij Los Angeles – Hollywood, de muziekscene, stoere sporten – dan dat techwereldje in Silicon Valley.”

Met 30 man personeel is WeTransfer nog altijd klein. Hoe kan dat?

„De servers die gebruikt worden voor het versturen van bestanden huren we bij Amazon. We hebben zes of zeven technische ontwikkelaars in eigen dienst en we besteden nog veel uit. De helpdesk kan beperkt blijven; er komen gemiddeld hooguit 150 vragen per dag binnen. In de loop der jaren heb ik een team mensen bij elkaar gebracht met hetzelfde DNA, en dat werkt goed. Ik beschouw WeTransfer een als een soort familie, een vriendenclub. Ik nodig ze deze zomer ook uit om tien dagen samen op vakantie te gaan.”

Waarom mijdt u belangstelling in Nederland?

„We hebben in Nederland vijf miljoen gebruikers, maar we zitten in 220 landen. We profileren ons niet graag als Nederlands bedrijf vanwege de Amerikaanse markt. En ik houd zelf ook niet van belangstelling. Interviews of lezingen leveren geen extra klanten op. Ik werk liever aan een nieuwe mailing waardoor we er per dag twintig nieuwe Pro-accounts bij krijgen. Da’s toch 3.000 euro per dag.”

Dus het is geen bescheidenheid?

„Mensen zullen het misschien arrogant vinden, maar we hebben de belangstelling niet nodig. We zijn aan zeventig miljoen gebruikers gekomen puur door mond-tot-mondreclame. Ik vertel op een feestje of op het schoolplein ook niet wat voor werk ik doe. Als mensen er naar vragen, zeg ik vaak dat ik artdirector ben bij een reclamebureau. Ik ben hartstikke trots op ons bedrijf en ik krijg de waardering van de mensen die dicht om me heen staan. Dat is voor mij het belangrijkste.”