Australische zoogdieren sterven in rap tempo uit

Verwilderde Europese huiskatten en vossen hebben sinds 1788 slachtoffers gemaakt onder de Australische zoogdieren.

De dwergbuidelmarter, een bedreigd Australisch zoogdier.

De zoogdieren van Australië sterven veel sneller uit dan die op andere continenten. Van de 273 zoogdiersoorten die alléén in Australië voorkomen, zijn er 29 in de afgelopen twee eeuwen uitgestorven. Wereldwijd is dat ongeveer 1,5 procent, rapporteren drie Australische biologen in het wetenschappelijke tijdschrift PNAS.

In Australië leven veel buideldieren en eierleggende zoogdieren, zoals het vogelbekdier en drie soorten mierenegel, die nergens anders voorkomen.

Verwilderde Europese huiskatten en vossen hebben sinds 1788 de meeste slachtoffers gemaakt onder de Australische zoogdieren. Het begon bij de eerste vestigingen van Europese kolonisten in het zuidoosten; inmiddels is het hele continent bedreigd. Toen mensen voor het eerst Australië bereikten, 50.000 jaar geleden, stierven ook al veel zoogdieren uit, maar hier gaat het over recent uitsterven.

Het publiek „laat zich bedriegen door de uitgestrektheid en schijnbare natuurlijkheid van de Australische outback, waardoor het lijkt alsof de Australische biodiversiteit veilig is”, schrijft eerste auteur John Woinarski van de Charles Darwin University in Darwin.

De meeste uitgestorven dieren zijn schuwe dieren of nachtdieren, die ook nog eens afgelegen leefden en daardoor niet zo bekend waren. Het gaat bijvoorbeeld om een soort ‘bettong’ (ratkangoeroe), de kuluwarri (een buidelhaas) en vijf springmuizen. Er is daardoor ook discussie over het aantal recent uitgestorven unieke Australische soorten: volgens de biologen 29, volgens de wetenschappelijke natuurorganisatie IUCN 22.

Wereldwijd stierven op eilanden veel soorten uit door de komst van mensen. De Australische natuur gedraagt zich volgens de biologen als één groot eiland: geïntroduceerde roofdieren richten slachtingen aan en veel soorten bezwijken aan ziektes. Vernietiging van landschappen, wereldwijd de belangrijkste natuurbedreiging, komt in Australië op plaats drie, na geïntroduceerde roofdieren en ongecontroleerde bosbranden.

Maatregelen die worden ingezet zijn omheiningen tegen vossen en katten, het verplaatsen van bedreigde soorten naar vos- en katvrije eilanden en vossen vergiftigen. Katten vergiftigen is te riskant voor andere dieren.