De Nederlander achter de Cosby-trui

foto HH

Wie het heeft over Koos van den Akker, kwam onvermijdelijk uit bij Bill Cosby, de in opspraak geraakte Amerikaanse komiek. Als Cliff Huxtable in The Cosby Show maakte hij Van den Akkers bewerkelijke patchworktruien wereldberoemd. Cosby meldde zich begin jaren tachtig bij de in New York wonende Nederlandse ontwerper, nadat hij een Van den Akker-trui kreeg van een vriendin.

Een naaister, noemde Van den Akker zichzelf altijd enigszins koket. „Want wat ik doe, heeft helemaal niks meer met mode te maken”, verklaarde hij vier jaar geleden, toen ik hem opzocht in zijn atelier in New York, waar hij elke dag om zes uur plaats nam achter een van de naaimachines in zijn atelier. „Ik schilder met stoffen.” Niettemin lieten beroemde modeontwerpers als Marc Jacobs en Nicolas Ghesquière zich graag door zijn kleding inspireren.

Van den Akker, die vorige week overleed aan de gevolgen van darmkanker, doorliep de kunstacademie in Den Haag. Na zijn militaire dienst volgde hij een modeopleiding in Parijs en werkte hij drie jaar bij Christian Dior.

Midden jaren zestig opende hij een eigen salon in Den Haag. Zijn enige klanten waren diplomatenvrouwen, vertelde hij over die periode: „Nederlandse vrouwen begrepen er niets van.” Na de dood van zijn vader, een gereformeerde kolenboer, vertrok hij in 1968 naar New York, iets waarvan hij als dertienjarige al droomde. De muren van zijn eerste atelier zaten vol gaten, die hij bedekte met vrolijke stukken stof. Zo werd zijn kenmerkende patchwork geboren.

In de jaren zeventig en tachtig hing zijn kleding in „alle” Amerikaanse warenhuizen en waren Elizabeth Taylor en Bette Midler fans . Hij had 150 mensen in dienst en leefde op zeer grote voet. In 1991 ging het mis; zijn vriend John overleed aan aids, en er kwam een enorme belastingschuld naar boven. Jarenlang at de verarmde ontwerper naar eigen zeggen enkel pizza.

De confectiecollecties die hij tussen 1998 en 2006 verkocht via homeshoppingkanaal QVC – slogan: ‘Koos, of course!’– hielpen hem er weer enigszins bovenop. De laatste jaren werd zijn kleding verkocht in boetiek Koos & Co op Madison Avenue, net als zijn naam eigendom van de Nederlandse Puck Meunier. Hij kwam er zelden: hij had meer met stof dan met de „rijke, verwende” klanten.

„Ik heb een geweldig leven gehad”, stelde Van den Akker in 2011. „Het wordt tijd dat iemand er een musical over maakt.” Het werd in elk geval een toneelstuk. In 2012 speelde hij, naast Marcel Musters als Rietje, zichzelf in Rietje meets Koos.