Klimaat

Wachten op een nieuwe dust bowl

De droogte die Californië nu al een jaar of vier teistert, stelt weinig voor. Althans, in vergelijking met wat mogelijk nog moet komen. Dat lijkt de conclusie van een onderzoek naar megadroogtes in het zuidwesten en midden van Noord-Amerika. Het onderzoek, verschenen in het online tijdschrift Science Advances, analyseert droogtes in de afgelopen tweeduizend jaar, onder andere op basis van jaarringen van bomen.

De onderzoekers zien daarbij een duidelijk verband tussen stijgende temperaturen en afname van neerslag. Twee periodes zijn met extra aandacht bekeken: de tijd tussen 1100 en 1300, toen er sprake was van een relatief sterkere opwarming en de jaren dertig van de vorige eeuw (waarover natuurlijk veel meer bekend is), die van grote delen van het zuidwesten van de VS een dust bowl maakte – door de combinatie van gebrek aan water en slechte landbouwmethodes.

beroerder

De onderzoekers verwachten dat in de tweede helft van deze eeuw de condities door klimaatverandering een stuk beroerder worden dan ze nu zijn. Langdurige droogtes van twee tot vier decennia zouden dan heel goed mogelijk zijn. Douglas Kenney van de Universiteit van Colorado in Boulder:

‘As scientists develop better ways to uncover the occurrence of such events in distant history, while also improving models capable of projecting future climate conditions, both threads of research are saying the same thing… that we are likely underestimating the risks. It’s sobering news, but it deserves our attention.’

Volgens Jason Smerdon, klimaatwetenschapper aan het Lamont-Doherty Earth Observatory van Columbia University en een van de auteurs van het onderzoek,  is het verhaal heel simpel: de oorzaak van deze klimaatverandering is de toenemende concentratie van kooldioxide in de atmosfeer. Als daar geen verandering in komt, is er een kans van 80 procent op megadroogtes van ongeveer 35 jaar na 2050.

De onderzoekers hebben verschillende indicatoren voor de vochtigheid van de bodem gebruikt en ze losgelaten op zeventien klimaatmodellen. Het resultaat was volgens auteur Benjamin Cook in alle gevallen ongeveer hetzelfde:

‘The surprising thing to us was really how consistent the response was over these regions, nearly regardless of what model we used or what soil moisture metric we looked at.’

Cook pleit ervoor om nu al maatregelen te nemen om het zuidwesten en midden van de VS voor te bereiden op langdurige droogte. Volgens de Amerikaanse droogte monitor kampen grote delen van het westen van de VS al elf tot veertien jaar geregeld met een gebrek aan water. Volgens NASA ondervinden 64 miljoen mensen daarvan schadelijke gevolgen.

Dit is niet het eerste onderzoek waarin de droogte in delen van de VS gerelateerd wordt aan klimaatverandering.  De American Meteorological Society kwam vorig jaar met een soortgelijke, maar nog iets voorzichtiger waarschuwing. Volgens Jonathan Overpeck van het milieu-instituut van de universiteit van Arizona toont het nieuwe onderzoek

‘more convincingly than ever before that unchecked climate change will drive unprecedented drying across much of the United States—even eclipsing the huge megadroughts of medieval times.’

Blogger

Paul Luttikhuis

Buitenlandredacteur Paul Luttikhuis volgt op dit blog nieuws over klimaatverandering. Hij schrijft over sociale en economische gevolgen, over manieren waarop landen zich daarop voorbereiden, over nieuwe wetenschappelijke inzichten en over de onderhandelingen na ‘Parijs’. Regelmatig zullen gastauteurs hun licht laten schijnen op deze thema’s.