Waar het plastic in de oceaan blijft, is onbekend

Het overgrote deel van het plastic in de oceaan is kwijt. Dat staat niet in het artikel over plastic in zee dat een Amerikaans team vandaag publiceert in Science, maar het is er wel uit af te leiden.

De Amerikanen schatten dat wereldwijd 4,8 tot 12,7 miljoen ton plastic afval per jaar in zee belandt. Dat is een veelvoud van de 7.000 tot 35.000 ton plastic die eerder, door een grotendeels Spaans team, aan het zeeoppervlak is gemeten. Daarbij werden monsters genomen vanaf onderzoeksschepen (PNAS, 15 juli 2014). Plasticdeeltjes in zee kunnen zeedieren vergiftigen of verstikken.

Dat een groot deel van het plastic dat in de oceaan belandt niet aan het wateroppervlak blijft, was al gesuggereerd. Het zweeft in de waterkolom, of ligt op de zeebodem. Verder worden grotere stukken afgebroken tot stukjes veel kleiner dan een millimeter. Die kunnen opgegeten worden door plankton en vervolgens door vissen.

Het Spaanse team dacht, op basis van cijfers uit 1975, dat elk jaar minder dan 100.000 ton plastic in de oceaan terecht komt. Volgens de Amerikanen is het dus veel meer. Hun schatting leunt sterk op een rapport over afvalverwerking van de Wereldbank uit 2005. Ze gaan ervan uit dat onverwerkt afval (open stortplaatsen, zwerfvuil) van mensen uit kustgebieden in zee terechtkomt. China, Indonesië en de Filippijnen voeren hun lijst aan, vanwege gebrekkige afvalverwerking.