Waarom Candy Crush, Farmville en de beurs elkaar niet liggen

Foto EPA / Justin Lane

Honderden miljoenen mensen die hun game spelen. In no time uitgroeien van kleine ontwikkelaar naar grote gamestudio. En op het hoogtepunt, onder enorme belangstelling van beleggers én media, naar de beurs gaan. Met een flinke winst voor investeerders en een fors kapitaal om in de toekomst te investeren als gevolg. Het is het verhaal van zowel de Amerikaanse gameontwikkelaar Zynga, bekend van Farmville, als het van oorsprong Zweedse King Digital, de maker van Candy Crush.

Vandaag komen beide bedrijven, die games maken voor social media en smartphone, met kwartaalcijfers. Wie daarbij afgaat op de beurskoers, kan eigenlijk maar één conclusie trekken: erg lekker gaat het niet. Een aandeel King is sinds de beursgang met 37 procent in waarde gedaald, dat van Zynga zelfs met 71 procent.

Een negatief plaatje, ook als je naar de omzet, winst en het aantal actieve gamers kijkt:

Update:De cijfers zijn er inmiddels. Voor King Digital zijn ze fraai: de omzet van de ontwikkelaar is gestegen van 1,8 miljard dollar over 2013 naar ruim 2,2 miljard afgelopen jaar. De winst steeg van 567 naar 574 miljoen.

Voor Zynga is het nieuws allemaal wat minder positief. Boekte het bedrijf in 2013 nog een omzet van 874 miljoen dollar, afgelopen jaar was dat nog maar 690 miljoen. En bleef het verlies in 2013 nog enigszins beperkt tot 36 miljoen dollar, over afgelopen jaar bedroeg het maar liefst 225 miljoen.

Logisch dus, die tegenvallende koers. Toch?

“De markt twijfelt”, verklaart analist Michael Pachter van het Amerikaanse Wedbush Securities.

“Beleggers vragen zich af of bedrijven echt groot kunnen worden in de mobiele game-industrie. Zijn ontwikkelaars als Zynga en King vooral ‘one hit wonders’ of kunnen ze ook bestaansrecht creëren op de lange termijn?”

Die twijfel komt voort uit het ontbreken van een breed aanbod aan games. Zynga is ook nu nog sterk afhankelijk van Farmville en Zynga Poker, twee series die al even meegaan en waar gamers steeds minder in geïnteresseerd zijn. King haalde eind vorig jaar nog altijd ruim de helft van zijn omzet uit Candy Crush.

Het uitbouwen van dat portfolio is cruciaal, zegt David Nieborg, game-onderzoeker aan de Universiteit van Amsterdam en publicist (onder meer voor NRC).

“Maar je moet één ding niet vergeten. Zowel Zynga als King beschikken over een enorm kapitaal.”

Voor beide bedrijven ligt dat ruim boven de miljard dollar.

Doordat de ontwikkelkosten van een mobiele game fors lager liggen dan het bedrag dat nodig is voor een ‘traditionele’ game voor een (spel)computer, kunnen Zynga en King nog een heleboel games produceren, zegt Nieborg. Waar ze vervolgens forse bedragen aan marketinggeld tegenaan gooien, in de hoop dat die aanslaan. Nieborg: “Soms wel vier of vijf keer zoveel als wat er aan de ontwikkeling is besteed.” Meest recente voorbeeld: het Finse Supercell, maker van het succesvolle Clash of Clans, dat in de pauze van de Superbowl een spotje van een minuut met acteur Liam Neeson uitzond. Geschatte kosten: 8 miljoen euro.

Of niet?

De koers zegt in deze dus niet alles. Want áls die nieuwe succesgame er ineens is, dan schieten de inkomsten omhoog. Net als het aandeel.

Hoe reëel dat is? “Proberen, proberen, proberen, is wat Zynga nu doet”, zegt Nieborg. Het bedrijf heeft de overstap van zogeheten social games naar mobiele games inmiddels gemaakt. Ook maakt het gebruik van bekende licenties, waaronder een officiële NFL American Football game, in de hoop zo meer mensen aan te spreken.

King lanceerde vorig jaar vijf nieuwe games, waaronder Candy Crush Soda Soga, de officiële opvolger van het origineel. Ook investeert het in personeel: inmiddels werken er ruim 1.100 mensen. Begin 2013 nog maar 300.

De echte uitdaging voor beide gamestudio’s ligt volgens Nieborg dan ook in het uitvogelen van nieuwe manieren om geld te verdienen en mensen te laten betalen. De games van Zynga en King zijn gratis te downloaden; de inkomsten moeten bij in-app aankopen vandaan komen.

“Maar een paar procent van de mensen die Farmville of Candy Crush spelen, geeft ook echt geld uit. Dus experimenteren ontwikkelaars daarmee. Eén procent meer betalende gebruikers, levert namelijk direct flink meer winst op.”