VVD-top beschermt ‘geraakte’ Verheijen

VVD handhaaft integriteitscode niet al te strikt; Kamerlid wordt vergeven dat hij als Limburgs bestuurder ten onrechte declareerde.

Ondanks onthullingen over zijn declaratiegedrag behoudt Kamerlid Mark Verheijen de steun van de VVD-top. Volgens premier Rutte is de berichtgeving in deze krant „opgeblazen”. Verheijen zei: „Het raakt mij, maar breekt mij niet.”

Gisteren berichtte deze krant over duizenden euro’s aan onterechte declaraties die Verheijen indiende in zijn tijd als gedeputeerde in de provincie Limburg (2011-2012). Zo bracht hij privé-uitgaven, campagnekosten en uitgaven als lid van het landelijke VVD-bestuur in rekening bij de provincie. Ook declareerde hij een kwart van de kosten van een diner à 2.631 euro met onder anderen oud-partijgenoot Jos van Rey en projectontwikkelaar Piet van Pol, die toen al in opspraak waren vanwege belangenverstrengeling in Roermond.

Eind vorig jaar kwam Verheijen ook al in opspraak. Toen bleek dat Van Pol in totaal 10.750 euro had gestort in de campagnekas van diens VVD-afdeling. Intern moest Verheijen toen beloven dat er geen nieuwe onthullingen zouden volgen over zijn financiële handel en wandel.

Verheijens optreden is in strijd met de integriteitsregels die de VVD tegenwoordig hanteert. Eén van die ‘vuistregels’ luidt: „U declareert geen kosten die al op andere wijze worden vergoed.” Dat is precies wat Verheijen wél deed: een van zijn misstappen was dat zich voor een bijbaan tot vijf keer toe in de provinciale dienstauto van Limburg naar de Randstad liet rijden, terwijl hij voor die bijbaan een reiskostenvergoeding ontving.

De VVD hanteert onder Rutte een digitale houding als het om loyaliteitskwesties gaat. Óf de partij laat iemand keihard vallen, óf hij wordt resoluut verdedigd. De VVD zette de Kamerleden Johan Houwers en Matthijs Huizing uit de fractie omdat ze in met Justitie in aanraking waren gekomen.

De zaak-Verheijen ligt anders. Tegen hem loopt geen onderzoek. De boodschap van de VVD is: integriteitsregels gelden niet met terugwerkende kracht. Bovendien zou het wegsturen van Verheijen veel pijnlijker zijn dan dat van backbenchers als Houwers en Huizing – zeker met de Provinciale Statenverkiezingen voor de deur. Verheijen behoort al jaren tot de ‘binnenring’ van de partij. Hij geldt als de belangrijkste VVD’er uit Limburg, was vice-voorzitter van de partij en in 2009 behaalde hij als lijsttrekker in Venlo als eerste VVD’er in een decennium een verkiezingszege.