HSBC hielp klanten bij belastingontduiking

Een Zwitserse tak van de Britse bankenreus HSBC heeft op grote schaal rijke klanten geholpen bij het ontduiken van belasting. Ook werden rekeningen bij de bank gebruikt door criminelen, wapenhandelaren, handelaren in bloeddiamanten, corrupte Afrikaanse overheidsfunctionarissen en familieleden van dictators.

Dat blijkt uit een groot, gelekt databestand met geheime gegevens over klanten van de Zwitserse private banking-tak van HSBC. Drie internationale mediabedrijven (waaronder het Franse Le Monde en het Britse The Guardian) en het in Washington gevestigde International Consortium of Investigative Journalists, een netwerk van onderzoeksjournalisten waar ook Trouw deel van uitmaakt, hebben de hand gelegd op dit databestand. Vandaag publiceerden zij verschillende artikelen over de data, inmiddels omgedoopt tot swissleaks.

De gegevens zijn oorspronkelijk afkomstig van een Franse IT-specialist die in het verleden bij de bank werkte. Hij hackte het systeem van de bank en downloadde een grote hoeveelheid klantgegevens. Hij deed dat naar eigen zeggen omdat hij vond dat de bank onethisch handelde. Hij vluchtte nadien naar Frankrijk omdat zijn werkgever aangifte tegen hem had gedaan wegens diefstal van klantdata. De Franse autoriteiten legden beslag op het databestand maar weigerden vervolgens een uitleveringsverzoek aan Zwitserland. De Franse autoriteiten besloten in 2010 gegevens uit het bestand te delen met belastinginspecteurs uit verschillende EU-landen, waaronder Nederland. De gegevens bleven verder tot nu toe geheim.

Volgens The Guardian benaderde HSBC in Zwitserland actief rijke klanten om hen te helpen bij het ontduiken van belasting. Er was sprake van „agressieve marketingcampagnes”. Ook hielp de bank „gretig” „controversiële” klanten, zoals familieleden van dictators en overheidsfunctionarissen die verdacht werden van corruptie in Afrika, bij hun bankzaken. Dit terwijl vanaf 1998 de Zwitserse wet banken verplicht om uitvoerig onderzoek te doen naar de achtergrond van hun klanten.

HSBC erkent in een verklaring dat zij fouten heeft gemaakt, maar benadrukt daarbij dat de praktijken zich voordeden bij meerdere Zwitserse banken.

Ook stelt HSBC dat er inmiddels veel veranderd is. De regels zouden aangescherpt zijn en de controles veel strenger. Sinds 2007 is het aantal klanten van de Zwitserse tak met 70 procent gekrompen, aldus HSBC.