Zo ziet de New Yorkse metro eruit als je alle bacteriën een kleurtje geeft

In 2013 reden 2,3 miljard mensen met de New Yorkse metro. Je zult begrijpen: die mensen verspreiden samen best wat bacteriën. Een paar jaar geleden realiseerde Christopher Mason zich dit en hij besloot er onderzoek naar te doen. De uitkomst is indrukwekkend.

Dagelijks rijden 5,5 miljoen mensen met de New Yorkse metro. Foto AFP / Andrew Burton

In 2013 reden 2,3 miljard mensen met de New Yorkse metro. Al die mensen zitten, staan of leunen tegen iets in de trein die 24 uur per dag reizigers vervoert. Je zult begrijpen: die mensen verspreiden samen best wat bacteriën. Een paar jaar geleden realiseerde Christopher Mason zich dit en hij besloot er onderzoek naar te doen. De uitkomst is indrukwekkend.

Mason, een geneticus bij Weill Cornell Medical College, kwam op het idee dankzij zijn (toen) acht maanden oude dochtertje. Hij bracht haar op een ochtend naar de crèche en zag dat ze een giraffe in haar mond stak. Vervolgens ging het plastic beestje de mond in van een ander kindje en daarna deed weer een ander kindje hetzelfde. “Het zette me aan het denken over wat voor micro-organismes er worden overgedragen”, vertelt hij aan Wired. Dat gebeurt natuurlijk in heel New York, maar vooral op de metrolijnen.

Hij liet een groep onderzoekers, bestaand uit een mix van afgestudeerde studenten en andere onderzoekers, achttien maanden lang monsters nemen van alle mogelijk oppervlakken die zich in en rond de New Yorks metro bevinden. Het resultaat is ‘PathoMap’, een website waar alle data wordt verzameld en mensen vervolgens zelf kunnen ontdekken welke bacteriën en andere organismes zich bevinden op de plekken waar ze dagelijks lopen.

Screenshot PathoMap.com

De PathoMap van New York. Links in het midden is Manhattan, in het rood, duidelijk zichtbaar. Screenshot PathoMap.com

Veel onbekende organismes

De onderzoekers vonden veel bekende bacteriën, virussen, schimmels en microscopisch kleine beestjes. Toch is maar liefst 48 procent van alle gevonden monsters onbekend. En dat is niet zo heel raar. Zo ontdekte een onderzoeksgroep in 2013 al dat de helft van monsters, genomen van de in San Diego en New York, onbekend was. “Ik dacht dat we er veel meer zouden herkennen”, zegt Mason: “Dit betekent dat er nog veel te ontdekken valt.”

Ook ontdekten de onderzoekers van PathoMap dat sommige organismes alleen op bepaalde plekken leefden. Zoals bij South Ferry Station, waarschijnlijk een gevolg van superstorm Sandy in 2012. Het metrostation liep tijdens de storm onder water en wordt sindsdien niet meer gebruikt. De onderzoekers vonden er bacteriën die daarvoor alleen op Antarctica te vinden waren.

Inmiddels heeft Mason de smaak te pakken gekregen. Na New York wil hij ook in andere steden dergelijke onderzoeken gaan uitvoeren; twintig in totaal. Onderzoekers zijn al begonnen met het nemen van monsters in Parijs, São Paolo en Peking.

Dit filmpje legt uit hoe het onderzoek in zijn werk gaat.