Brabantse Solar-auto verslaat Apple

Een Eindhovens studententeam ging er gisternacht met de techprijs in Sillicon Valley vandoor. Zij bedachten Stella: de eerste gezinsauto op zonne-energie die meer energie oplevert dan dat hij kost.

Zijn glimlach was gisternacht zo breed dat hij amper uit z’n woorden kwam. „We want to keep on going, keep on going”. De Eindhovense student Roy Cobbenhagen (22) praat voor de camera van de site TechCrunch over de prestigieuze prijs die hij net in ontvangst heeft genomen: de Crunchie voor Best Technology Achievement. Het is de belangrijkste technologieprijs die wordt uitgereikt in Sillicon Valley.

Het Solarteam Eindhoven won met Stella, hun gezinsauto op zonne-energie, van een paar grote namen. Apples betaalsysteem Apple Pay werd tweede. De ESA-landing van de Rosetta, het herbruikbare lanceersysteem van Space X en bitcoinkasboek Blockchain kregen een eervolle vermelding.

In 2013 won Stella al de World Solar Challenge in haar categorie, een racewedstrijd voor auto’s op zonne-energie in Australië, maar deze prijs is nog veel prestigieuzer. „De Solar Challenge was het startschot, dat podium heeft vele deuren voor ons geopend”, zegt Liselotte Kockelkoren van het Solarteam.

Hoe ze tussen de nominaties terecht zijn gekomen weet Kockelkoren niet, ze werden er een maand of twee geleden door verrast. Al zal een reportage die de site TechCrunch afgelopen september over Stella maakte zeker geholpen hebben.

Sindsdien hebben ze alles op alles gezet om stemmen te werven. De Eindhovenaren bouwden voor de gelegenheid een site waarop te lezen is ‘waarom Stella zo awesome is’ en schakelden het netwerk van alle bedrijven die ze kenden en dat van de universiteit in. Want uiteindelijk is de Crunchie een populariteitsprijs; om als onbekende studentenclub met de prijs naar huis te gaan hadden ze veel goodwill nodig.

Een goed verkooppraatje hebben ze: Stella is de eerste gezinsauto op zonne-energie die meer energie oplevert dan dat hij kost. Er passen vier personen in en hij kan 750 kilometer rijden op een batterijlading. „En hij rijdt als een droom, of in ieder geval als het soort droom dat de mensen in deze zaal hebben”, aldus Keith Rabois van Khosla Ventures die de prijs aan Cobbenhagen uitreikte.

Cobbenhagen, Lex Hoefsloot (24) en Koen van Ham (24) stonden in San Francisco met zijn drieën op het podium, maar in totaal werkten ze met een groep van 20 studenten anderhalf jaar lang aan Stella. Zowel het ontwerp als de productie en de financiering regelden de studenten zelf – studeren deden ze tijdelijk niet. Het doel was de Solar Challenge, maar daarna ging Stella on tour en gisteren bleek maar weer dat Stella keeps on going.

In Eindhoven is inmiddels al een tweede Solarteam aan de slag. De bedoeling is dat er elke twee jaar een nieuw team begint aan een nieuwe auto. Elke twee jaar een nieuwe Stella. „We willen niet bijschaven”, zegt Kockelkoren. „We willen echt vooruitgang boeken, dan moet je verdergaan dan kleine punten verbeteren en dus beginnen we helemaal opnieuw.” Met de lessen van de vorige versie in het achterhoofd natuurlijk. Voorlopig ziet Stella er nog niet uit alsof er een gezin mee op vakantie kan. „We dromen ervan dat we binnen vijftien jaar een zonne-auto op de markt kunnen brengen”, zegt Kockelkoren.

Hoe eerder hoe beter in ieder geval. Het winnen van deze prijs kan daar weleens bij helpen. Kockelkoren: „Want het Solarteam is natuurlijk non-profit, we zijn altijd op zoek naar funding.”