Ahoy wacht niet op Beyoncé

Ooit was er alleen Ahoy en verder niets. Voor sport en muziek ging je naar het Sportpaleis. Dat is voorbij sinds de komst van Ziggo Dome. Ondanks het verlies van de A-sterren maakt Ahoy nog winst én plant het een grootse uitbreiding.

Foto’s ANP

De ambities van Ahoy waren in 2013 groot. Ziggo Dome was net geopend in Amsterdam en het nieuwe poppodium was nationaal en internationaal gezien meteen een sensatie. De geluidskwaliteit was superieur, het zicht op het podium goed. Artiesten als Radiohead en Leonard Cohen kozen voor Amsterdam.

Nieuwigheid, zo beweerde de tweekoppige directie van Ahoy. Het duo was ervan overtuigd dat de grote concerten zouden terugkeren, zo zeiden ze in interviews. Dat nieuwtje is er nu, twee jaar later, toch wel een beetje vanaf, terwijl Beyoncé nog niet in Rotterdam is langsgekomen. Wie de agenda van Ahoy voor komend jaar bekijkt, ziet concerten als Kerstmis met Nick & Simon en Elvis Live in Ahoy staan. Leg dat even naast de agenda van Ziggo Dome en je ziet topartiesten als The Black Keys, U2 en The Who.

Het verschil in agenda’s is terug te zien in de bezoekersaantallen. Tien jaar geleden kwamen jaarlijks nog 1,6 miljoen bezoekers naar Ahoy, sinds 2012 zijn dit er 1,4 miljoen.

Het overkomt niet alleen het complex in Rotterdam Zuid. Ook Gelredome heeft moeite om grote artiesten te trekken. Afgelopen jaar wist het buiten de vaste nummers alleen Justin Timberlake naar Arnhem te halen. Komend jaar zijn er vooral voetbalwedstrijden, André Rieu en de Snuffelmarkt.

Ahoy wordt overgeslagen

Ahoy wordt vaak overgeslagen tijdens internationale tournees. Dat is de realiteit, beaamt de tweekoppige directie van Ahoy, die bestaat uit Jolanda Jansen en Peter van der Veer. Maar ze vinden het nog te vroeg om een eindoordeel te vellen. „Pas over twee of drie jaar kan je met recht iets zeggen”, denkt Van der Veer. „De markt is nog erg in beweging. Zo zien we de laatste tijd bijvoorbeeld nieuwe promotors opstaan waardoor niet alleen concertorganisator Mojo de markt beheerst.”

Maar Ahoy wacht niet af totdat Beyoncé belt. Het heeft succes met grote terugkerende evenementen zoals Night of the Proms, Vrienden van Amstel Live en North Sea Jazz. En het Sportpaleis doet zijn naam eer aan met onder meer het internationaal hoog aangeschreven ABN Amro World Tennis Tournament en de Zesdaagse van Rotterdam.

Verder staat de agenda vol met de Stoffenbeurs, de Sieradenbeurs, de Spirituele Paranormaalbeurs en de Markthal Halal Expo. Het is mede dankzij dit soort beurzen dat Ahoy nog steeds winst boekt: rond de 3 miljoen euro op een omzet van bijna 40 miljoen. En dat terwijl door de crisis het aantal beurzen en bedrijfsevenementen is afgenomen. Hoeveel verdiend wordt met welke activiteiten wil de directie van Ahoy niet zeggen „uit concurrentieoverwegingen”.

Ook concurrenten hebben het moeilijk. Bij Gelredome, evenals Ziggo Dome eigendom van het Amerikaanse bedrijf Live Nation, vallen ontslagen. Ook de Jaarbeurs in Utrecht verkeert in financiële problemen. Vorig jaar werd 5 miljoen euro verlies geleden. De stichting moet 100 van de 900 medewerkers ontslaan.

De markt lijkt weer iets aan te trekken, maar de grote budgetten voor bedrijfsfeesten zijn verleden tijd. „Over de hele linie is het hard werken om een kaartje te verkopen”, zegt Van der Veer.

Risico lopen

Des te opvallender is het dat Ahoy in deze markt met eigen producties komt; zelfstandig of in samenwerking met partners. Nieuw dit jaar is bijvoorbeeld het dance event Gay Fantasy, en gisteren werd bekend dat Ahoy twee concerten gaat verzorgen met het Rotterdams Philharmonisch Orkest. Van der Veer: „Soms moet je in economisch mindere tijden juist tegen de stroom in gaan. Daarin zijn we anders dan andere locaties. Wij faciliteren niet alleen evenementen, maar organiseren ze zelf ook. We dragen daarvoor zelf het risico.”

Evenementenorganisator Frits Kuijper, al twintig jaar in de business, organiseert komend jaar twee evenementen in samenwerking met Ahoy; het Levenslied Gala en Symphony31. „We moeten samen een beetje risico lopen en meedenken met elkaar. Dat is de nieuwe tijd. Het is niet meer van: kom maar in m’n zaaltje en dit is de prijs.” Dat begrijpt Ahoy volgens hem goed. „De creatievelingen blijven over. Iedereen moet er keihard voor vechten.”

De markt mag dan niet best zijn, Ahoy gaat wel het grootste congrescentrum (35 zalen, 2.750 bezoekers) van Nederland bouwen. Mét een nieuwe muziekzaal (7.000 bezoekers). Als eigenaar van het gebouw betaalt de gemeente mee. Het investeert 120 miljoen euro in het Hart van Zuid, waarvan een aanzienlijk deel naar Ahoy gaat. Het nieuwe complex moet in 2019 klaar zijn. De vraag die opkomt: nog meer vierkante meters? Ja, want in die zakelijke beurs- en congresmarkt zit toch wel geld, denkt de directie. Je moet alleen wel een nieuwe vraag creëren. Zo heeft Ahoy het afgelopen jaar vier nieuwe vakbeurzen gelanceerd – waaronder één in Duitsland – die meteen duizenden bezoekers trokken. Het gaat om Emergency Expo (calamiteiten), Gastvrij Rotterdam (horeca), Infratech en The Cue (theatertechniek).

Ahoy hoeft niet nummer één te worden op het gebied van congressen, dat is Amsterdam al met de RAI. Wel wil de directie groot worden op typisch Rotterdamse markten als de haven en de medische wereld.

Maar de competitie is groot. TivoliVredenburg is sinds een jaar bezig zijn activiteiten te verbreden. En ook Ziggo Dome gaat proberen zich ertussen te wringen, zegt directeur Danny Daman. „Nu de concerten stevig staan, willen we ook beginnen met bedrijfsevenementen en beurzen. Mensen denken dat wij alleen maar een grote hal hebben, maar die kunnen we ook verkleinen.”

De koning van Ahoy

De vraag is: waarom zou je toch voor Ahoy kiezen? Evenementenorganisator Frits Kuijper weet het wel: „Ik wil geen vierkante bak. Ahoy is warmer en heeft meer sfeer. Het is nog steeds een van de allermooiste poptempels van het land. Het ademt geschiedenis. Wie heeft daar nu niet gestaan? Als je naar Ahoy rijdt dan heb je zo’n gevoel van: jeee, we gaan naar Ahoy.”

Dat gevoel herkent ook Rob Verleg van het Koninklijk Nederlands Korfbalverbond (KNKV). De finale van de Korfbal League, het grootste binnensportevenement van Nederland, wordt in april voor de dertigste keer in Ahoy gehouden. De KNKV heeft afspraken met Ahoy tot en met dit jaar. Daarna ligt alles open, zegt Verleg, die nu gesprekken voert met zowel Ahoy als Ziggo Dome. „Ahoy is een begrip in de korfbalwereld. Het is een stuk emotie en historie. We zullen daarom ook niet over een nacht ijs gaan, mochten we afscheid van elkaar nemen.”

Ahoy zet alles op alles om het korfbaltoernooi te behouden. Volgens Verleg ligt er al een voorstel op tafel.

Voor de ‘koning van Ahoy’, Lee Towers, gaat er niets boven Ahoy. Hij was de eerste Nederlandse artiest die Ahoy vol kreeg. „Ahoy zit in mijn hart, het is de plek waar mijn dromen uitkwamen. Ik haalde Las Vegas naar Nederland met lasershows, een showballet, waterfonteinen, 70 man orkest. Ik houd van groot, groter, grootst.” 51 keer stond hij in het Sportpaleis. „Frans Bauer en ik houden het record. Ahoy is van mij. Het is mijn gebouw en dat zal tot mijn dood zo blijven.”