Testen in Jerez: nieuwe neuzen, nieuwe kansen

Teams werken hard om verschil met Mercedes te overbruggen.

Max Verstappen tijdens het testen deze week op het circuit van het Spaanse Jerez.

Hij is zichtbaar gegroeid, zeggen de mensen om hem heen. „Max is eager, zelfbewust, heeft er zin in”, schetst zijn manager Raymond Vermeulen optimistisch. Nog ruim een maand te gaan en dan is het echte debuut van Max Verstappen in de Formule 1 in de Grand Prix van Australië, op het circuit van Melbourne. De afgelopen maanden heeft de jongste coureur ooit (17) hard aan zijn fysiek gewerkt. Elke dag vijf uur lopen, fietsen en krachttraining met de persoonlijke trainer die Red Bull voor hem heeft ingehuurd. En ondertussen medische tests doen en oefenen in de simulator in het Engelse Milton Keynes. En passant is het geschuimde racestoeltje verder aan zijn lijf aangepast.

Verstappen lijkt dus klaar voor Formule 1, het debat over zijn leeftijd is verstomd. De internationale automobielfederatie FIA heeft alle kritiek gesmoord door snel de minimumleeftijd voor coureurs naar achttien jaar op te trekken. Met wel pas met ingang van 2016.

Deze week maakt Verstappen in Spanje zijn eerste testrondjes in zijn nieuwe bolide, de STR10. De Scuderia Toro Rosso, het opleidingsteam van Red Bull, heeft de auto afgelopen weekeinde gepresenteerd.

Op het circuit van Jerez worden traditioneel de eerste tests van het raceseizoen gehouden. De teams laten er hun nieuwe auto’s zien: nieuwe kleuren, nieuwe neuzen, nieuwe kansen. Force India is er niet bij, de renstal zou in grote financiële problemen verkeren. Vorig seizoen verschenen er op het laatst twee teams door geldnood niet meer aan de start.

In Jerez kan de racewereld een eerste voorzichtige balans opmaken. Welk team heeft in de wintermaanden zijn auto’s het beste geprepareerd? De technische achterstand op de hybride turbo’s van Mercedes was in 2014 groot. De concurrentie heeft in de winter hard gewerkt om het verschil te verminderen. Zowaar noteerde viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel, nu in dienst van Ferrari, in Jerez de snelste rondetijd vóór wereldkampioen Lewis Hamilton van Mercedes. De Italiaanse racegigant, die een seizoen zonder enig sportief succes achter de rug heeft, lijkt op de weg terug. Maar in Jerez wordt nog niet op het scherp van de snede gereden. Ieder rijdt voor zich, er is geen competitie. De bolides zijn net uit de fabriek, het komt vooral aan op kilometers maken en finetuning door coureurs en engineers. Max Verstappen reed maandag 73 ronden en werd met zijn beste rondetijd vijfde, flink langzamer dan Vettel.

Bij McLaren moet er nog flink gesleuteld worden aan de nieuwe Hondamotor. Na de eerste tests in Abu Dhabi eind vorig jaar is er nog nauwelijks een rondje foutloos afgelegd. De Japanners maken na afwezigheid van zes jaar hun rentree. De combinatie kan bogen op een succesvol verleden: van 1988 tot 1992 won McLaren vier wereldtitels met een Hondamotor (met Senna en Prost). Coureur Fernando Alonso, overgekomen van Ferrari, vraagt om geduld. Op 15 maart begint in Melbourne het grote werk.