Hoe gaat het nu met The New York Times?

epa01572254 A view of the New York Times building in New York, New York, USA, on 08 December 2008. The New York Times Company announced on 08 December that is was borrowing up to 255 million US dollars against the value of the building due to a 400 million US dollar debt repayment in due in May 2009. EPA/JUSTIN LANE Foto EPA

The New York Times heeft een groot probleem. Een dalende papieren oplage, afnemende advertentie-inkomsten en geen idee hoe de eigen journalistiek online moet worden verkocht. Zo luidde vorig jaar mei de harde conclusie van een intern onderzoek van de Amerikaanse krant. De resultaten lekten uit in een veelbesproken innovatierapport.

Vandaag publiceert het beursgenoteerde The New York Times Company jaarcijfers over 2014. Hoe staat de krant er driekwart jaar later voor?

Update 15:00 uur: De cijfers zijn er. The New York Times heeft over 2014 een nettowinst geboekt van 33 miljoen dollar (28,8 miljoen euro), bijna de helft minder dan het jaar ervoor. De omzet van het bedrijf is met 0,7 procent licht gestegen naar net onder de 1,6 miljard dollar. De winstdaling is in lijn met de verwachtingen van analisten. Als voornaamste redenen geeft het krantenbedrijf kosten die gemoeid zijn met een ontslagronde - de Times schrapte in de afgelopen maanden ruim 100 banen op de nieuwsvloer - en forse investeringen in online en mobiele journalistiek. Het aantal digitale abonnees van de krant is opnieuw gestegen naar een totaal van 910.000 - 20 procent meer dan een jaar geleden - en ook de inkomsten uit digitale advertenties zijn gegroeid.

1. Online onderschat

“We bewegen niet ver en niet snel genoeg. Het lukt ons niet meer te excelleren in het veranderende medialandschap”, schreven de onderzoekers in mei. The New York Times had volgens hen drie belangrijke problemen: de focus lag nog te veel op papier, de website werd maar matig bezocht en artikelen werden, vooral op sociale media, erg slecht verspreid. Erger: samenvattingen van New York Times-artikelen werden op nieuwssites als Buzzfeed en The Huffington Post beter gelezen dan de oorspronkelijke stukken.

In een interview met het Duitse weekblad Der Spiegel erkende New York Times-hoofdredacteur Dean Baquet twee weken geleden dat de krant zijn online concurrenten te lang en te zwaar heeft onderschat:

“We waren arrogant en dachten dat sites als Buzzfeed het vooral goed deden omdat ze een ander soort journalistiek bedreven dan wij. We keken onterecht op ze neer, terwijl juist zij heel goed doorhadden hoe ze hun verhalen het beste bij geïnteresseerde lezers konden krijgen.”

En dus is er inmiddels het nodige veranderd. Zo richt de krant zich veel meer dan voorheen op het maken én verspreiden van gratis video’s. Die doen het op Twitter en Facebook beter dan krantenartikelen.

Ook is sinds drie maanden een zogeheten Audience Development Desk van ruim twintig man in dienst. Hun taak: New York Times-journalistiek promoten op sociale media. Dat lukt, afgaande op de cijfers, best aardig:

Ter vergelijking: Buzzfeed en The Huffington Post komen op Twitter niet verder dan respectievelijk 1,9 miljoen en 5,2 miljoen volgers. Maar qua unieke bezoekersaantallen aan hun eigen sites, blijven ze de Times ruim voor. En dat is lastig: het is namelijk precies de plek waar een groot deel van de digitale advertentie-inkomsten vandaan moet komen.

2. Advertenties en abonnementen

Van papieren advertenties moet de krant het allang niet meer hebben. Afgelopen kwartaal daalden de inkomsten uit die bron met meer dan 5 procent, het kwartaal ervoor met ruim 6,5 procent. Analisten denken dan ook dat het bedrijf vandaag een lagere winst en omzet bekend zal maken. Tegelijkertijd zijn ze voorzichtig optimistisch over de lange termijn. Dat heeft een duidelijke reden: het aantal betalende digitale abonnees van de krant is tussen januari en september flink gegroeid, van 800.000 naar ruim 875.000.

Het gevolg is dat het bedrijf al drie kwartalen op rij meer verdient aan digitale reclame. In het derde kwartaal waren advertenties op de site en mobiele platformen goed voor een omzet van 38,2 miljoen dollar (33,7 miljoen euro) - een groei van bijna 17 procent in vergelijking met dezelfde periode het jaar ervoor. Verantwoordelijk voor een belangrijk deel daarvan is overigens de native advertising afdeling, die nu precies een jaar bestaat. Deze zogeheten ‘Paid Posts’ worden op maat gemaakt en lijken op redactionele kopij, maar zijn reclame. Adverteerders betalen er graag voor.

3. Snijden

Tegelijkertijd is er gesneden in de kosten. Tussen 2009 en 2013 is de totale omvang van het bedrijf gehalveerd.

In de afgelopen drie maanden schrapte de krant honderd banen op de nieuwsvloer, vooral bij de papieren krant. In totaal werken er nu iets meer dan 1200 journalisten. Ook verdween de auto-bijlage die twintig jaar lang bij de zondagkrant zat. Volgens de directie is de krimp noodzakelijk om het bedrijf, waarvan de omzet al een jaar lang daalt, te kunnen laten voortbestaan.

Tot slot nog even over die sociale media. Daar is toch nog wel wat vooruitgang te boeken, stelde Buzzfeed eerder al vast. De laatste tweet van hoofdredacteur Baquet dateert namelijk uit juni van vorig jaar:

Twitter avatar deanbaquet Dean Baquet Reading The Good Spy by @Kaibird123 The debate over spying on friends, and whether human spies better than machines began a long time ago.

En de laatste van A.G. Sulzberger, die het interne innovatieonderzoek van de krant leidde?

Twitter avatar AGSNYT A.G. Sulzberger Des Moines Register: casino executives and two others charged with illegal donations to Gov. Chet Culver http://bit.ly/bvj0NG #iagov

Juist.