...en de koers van Alibaba is gezakt

De wittebroodsjaren van het Chinese internethandelsbedrijf Alibaba in Hangzhou zijn voorbij. De koers van de gelauwerde onderneming daalde deze week in New York met 8,8 procent nadat de Chinese autoriteiten Alibaba er onverwacht van beschuldigden te „falen” in de bestrijding van de illegale handel in namaakgoederen.

Volgens de Staatsadministratie voor Handel en Industrie doen „de kameraden” van Alibaba „veel te weinig om de rechten van de consumenten te beschermen” en verzaken ze dus „hun sociale plichten”. De Alibaba-top, bestuursvoorzitter Joe Tsai en oprichter en president-commissaris Jack Ma, reageerden verrast en geërgerd op de aantijgingen. Tsai noemde de beschuldigingen bij de presentatie van de opnieuw indrukwekkende kwartaalcijfers „zeer onterecht”.

De koers daalde ondanks het feit dat de omzet in het laatste kwartaal van 2014 – het eerste na de beursgang van september – met 40 procent steeg naar 4,2 miljard dollar en het aantal actieve gebruikers van de twee belangrijkste handelssites Taobao en Tmall met 52 procent groeide naar 307 miljoen.

De belangrijkste reden voor die daling is de vrees dat de autoriteiten de controle van particuliere ondernemingen zullen uitbreiden. Alles wijst erop dat de leiders in Beijing bedenkingen hebben bij de aangekondigde liberalisering van de economie – en ook als gevolg van de afzwakkende groei op de markthervormingsrem trappen. Daardoor komen nieuwe activiteiten van de Alibabagroep, waaronder de oprichting van de eerste particuliere banken in China, mogelijk in het gedrang.

De kritiek is nieuw

Voor Alibaba, jarenlang het kapitalistische troetelkind van de communistische autoriteiten, is de openlijke kritiek van een overheidsdienst nieuw. Consumenten klagen al jaren tevergeefs dat ook criminelen gebruik maken van de Alibabasites om hun vervalste goederen nagenoeg ongehinderd te verhandelen.

Kopers hebben meestal geen verweer, want de wettelijke consumentenbescherming is zwak en daarom wordt van online marktplaatsen verwacht dat zij een rol spelen in de bestrijding van de verkoop van namaakgoederen. Alibaba wees er deze week op bijna 100 miljoen dollar te hebben uitbetaald aan benadeelde consumenten.

Tsai zei dat Alibaba heeft meegewerkt aan politieonderzoeken, waarbij 400 arrestaties zijn verricht en 200 bedrijven die namaakgoederen produceerden zijn gesloten. „Maar in de strijd tegen namaak in China is niemand perfect, ook de autoriteiten niet”, erkende hij.