De koning van het afzien is kapot

Het lichaam van dé basketballer van deze tijd houdt het niet meer. Deze week werd Kobe Bryant voor de zoveelste keer geopereerd, dit keer aan zijn schouder. Er is nog hoop, want niemand kan afzien zoals ‘Kobe’.

In het Staples Center, de basketbal-arena van de Los Angeles Lakers, heerst Kobe Bryant nog altijd als een koning. Althans, in de winkel op de begane grond. Het schilderij van zijn gezicht hangt achter de kassa en de poster van dat portret verkoopt al jaren het beste van alle Lakers-spullen, vertelt verkoper Luis – na de gele shirtjes met nummer 24, Bryants rugnummer.

Kobe Bryant is de succesvolste basketballer van deze tijd. Hij won vijf keer de Amerikaanse NBA, de basketbalcompetitie van het hoogste niveau. Hij scoorde er meer punten dan Michael Jordan. Inmiddels is hij 36, maar nog steeds is hij in de NBA dominant als weinig anderen.

Maar in levende lijve oefent de basketballer steeds minder invloed uit. Bryant (36) speelt al bijna twintig jaar op het hoogste niveau, maar opnieuw protesteert zijn lichaam. Niemand twijfelt aan zijn talent en vechtlust, maar voor de derde keer op rij moest hij vorige week vroegtijdig uit het seizoen stappen, geblesseerd en gefrustreerd. Deze week werd hij geopereerd aan zijn rechterschouder, het herstel zal negen maanden vergen.

De vraag in Los Angeles en onder basketballiefhebbers overal: betekent dit het roemloze einde van Kobe?

He’s done.” Onder fans die Bryant eerder hebben zien struikelen is het een veel gehoorde opvatting. Zo niet op sportsite Bleacher Report, waar de NBA minutieus in de gaten wordt gehouden. „The show must go on”, vindt de website. „Zijn team heeft te veel in hem geïnvesteerd en Bryant is niet het type om zich neer te leggen bij één blessure.”

Je moet hem van het veld slepen

Contractueel kan Bryant nog 25 miljoen dollar (22 miljoen euro) verdienen in het komende seizoen, mits zijn gerepareerde schouder, knieën, enkels, pezen en botten meewerken. Ook zonder dat geld kan Byrant overleven: hij verdient per jaar zo’n zestig miljoen dollar aan salaris en sponsorgeld. Juist vanwege dat salaris denken veel mensen dat hij terugkomt. Commentator A. Martinez op de radio: „Hij komt terug. Geloof me, geen sportman laat zo veel geld liggen.”

Plus, dit is Kobe Bryant. „Hij is een speler die je van het veld moet slepen.” Zie 12 april 2013. In een thriller tegen team Golden State scheurde hij zijn achillespees, een uiterst pijnlijke blessure. Toch wilde hij de twee vrije worpen (vergelijk het met een penalty in voetbal) die hij ervoor kreeg, zelf nemen. Mank en kapot maakte hij beide punten voordat hij op eigen kracht naar de kleedkamer liep – waardoor zijn team zich plaatste voor de belangrijkste wedstrijden van het jaar.

Het was klassiek Kobe: doorgaan en presteren waar velen zouden flauwvallen van de pijn. „Zo gaan alfa-honden ten onder: grommend, rebellerend”, schreef Bleacher Report.

Een deuk in zijn reputatie

Met een opgelapt lijf wist Bryant dit seizoen een half uur per wedstrijd (veertig minuten) te spelen. Zijn gemiddelden van 22,3 punten, bijna 6 rebounds en 5,6 assists zijn cijfers waar veel jonge lange mannen slechts van dromen.

Slechts enkele grote namen speelden in het verleden ook zo lang. Basketballegende Kareem Abdul Jabbar domineerde twintig seizoenen. Maar het huidige tempo en de fysieke eisen van het spel zijn onvergelijkbaar.

Het basketbaltalent van tiener Kobe werd voor het eerst zichtbaar op de middelbare school. In 1996 debuteerde hij zonder te spelen op universiteitsniveau. Als 17-jarig talent was hij de eerste spelverdeler ooit die rechtstreeks van school naar de NBA ging. Gekoppeld aan de legendarische coach Phil Jackson won hij landstitels met de Lakers in 2000, 2001 en 2002.

In 2003 werd Bryant beschuldigd van seksuele mishandeling door een jonge hotelmedewerkster. Kobe gaf toe dat hij vreemdging, maar ontkende verkrachting. Met een beschadigde reputatie en concurrentie van de aanstormende LeBron James worstelde Bryant, maar in 2009 en 2010 zegevierde hij opnieuw.

Een zesde kampioenschap was zijn doel – Bryant is buitengewoon competitief. Maar na tientallen blessures is het doel minder ambitieus: afscheid nemen in stijl.

Hoewel, voordat hij begin dit seizoen terugkwam, werd Kobe gevraagd of hij overwoog om er in 2015 mee te stoppen. „Ik zou liegen als ik zou zeggen dat ik er niet over denk”, zei hij. „Mijn lichaam doet pijn als een gek, altijd, en als ik dit niet meer wil doen, dan doe ik het niet meer.” Hij heeft een vrouw en twee jonge dochters die hij wellicht vaker wil kunnen zien.

De Lakers bungelen onderaan de competitie. Met of zonder Bryant, de gloriedagen zijn voorbij. Het team wil opnieuw beginnen met jonge spelers. Ergens moet de nieuwe Kobe rondlopen, hoopt het bestuur van LA – hoewel juist de ‘Lakers family’ weet dat de combinatie van formidabele kwaliteit, een onbreekbare arbeidsmoraal en onuitputtelijke wilskracht zeldzaam is.

    • Diederik van Hoogstraten