Is het gedaan met koning Kobe?

Al bijna twintig jaar schittert hij in de NBA. Vechtlust en talent in overvloed, maar zijn lijf laat hem opnieuw in de steek. De vraag is hoe lang Kobe Bryant nog doorgaat. „Hij is een speler die je van het veld moet slepen.”

In het Staples Center, de basketbal-arena van de Los Angeles Lakers, heerst Kobe Bryant nog altijd als een koning. Althans, in de winkel op de begane grond. Het schilderij van zijn gezicht hangt achter de kassa en de poster van dat portret verkoopt al jaren het beste van alle Lakers-spullen, vertelt verkoper Luis – na de gele shirtjes met nummer 24, Bryants rugnummer.

In levende lijve oefent de basketbalster steeds minder invloed uit. Bryant (36) speelt al bijna twintig jaar op het hoogste niveau, maar opnieuw protesteert zijn lichaam. Niemand twijfelt aan zijn talent en de vechtlust, maar voor de derde keer op rij moest hij vorige week vroegtijdig uit het seizoen stappen, geblesseerd en gefrustreerd. Gisteren werd hij geopereerd aan zijn rechterschouder, het herstel zal negen maanden vergen.

De vraag in LA en onder basketbal-liefhebbers overal: betekent dit het roemloze einde van de man die eenvoudigweg bekendstaat Kobe?

Over het antwoord heerst geen overeenstemming onder basketbaljournalisten, commentariërende oud-spelers en supporters. „He’s done” – het is voorbij: onder fans in LA die Bryant eerder hebben zien struikelen is het een veel gehoorde opvatting. Zo niet op Bleacher Report, waar profliga NBA minutieus in de gaten wordt gehouden. „The show must go on”, vindt de website. „Het team heeft te veel in hem geïnvesteerd en Bryant is niet het type om zich neer te leggen bij één blessure.”

Contractueel kan Bryant nog 25 miljoen dollar (22 miljoen euro) verdienen in het komende seizoen, mits zijn gerepareerde schouder, knieën, enkels, pezen en botten meewerken. Hij verdient per jaar zo’n zestig miljoen dollar aan salaris en sponsorgeld; ook zonder het resterende geld zou hij overleven. Maar „hij komt terug”, zei sportcommentator A. Martinez op de radio. „Geloof me, geen sportman laat zo veel geld liggen.”

Plus, dit is Kobe Bryant. „Hij is een speler die je van het veld moet slepen.” Zie: 12 april 2013. In een thriller tegen Golden State scheurde hij zijn achillespees, een uiterst pijnlijke blessure. Daarna wilde Kobe per se zijn eigen vrije worpen nemen. Mank en kapot maakte hij beide punten voordat hij op eigen kracht naar de kleedkamer liep – waardoor de Lakers wonnen en aan de playoffs konden deelnemen. Het was klassiek Kobe: doorgaan en presteren waar velen zouden flauwvallen van de pijn. „Zo gaan alfa-honden ten onder: grommend, rebellerend”, schreef Bleacher Report.

De – internationale – aandacht voor de schouder is wel te verklaren. Vóór de opkomst van LeBron James, die wordt beschouwd als de beste speler ter wereld, vervulde Kobe die rol. Nog steeds is hij in de NBA dominant als weinig anderen. Met dat opgelapte lijf wist hij dit seizoen een half uur per wedstrijd te spelen. Zijn gemiddelden van 22,3 punten, bijna 6 rebounds en 5,6 assists zijn cijfers waar veel jonge lange mannen slechts van dromen.

Enkele grote namen als Kareem Abdul Jabbar speelden in het verleden ook zo lang; hij domineerde twintig seizoenen, onder meer voor de Lakers. Maar het huidige tempo en de fysieke eisen van het spel zijn onvergelijkbaar.

Het basketbaltalent van tiener Kobe werd voor het eerst zichtbaar op de middelbare school. In 1996 debuteerde hij zonder te spelen op het universiteitsniveau; als zeventienjarig talent was hij de eerste spelverdeler ooit die rechtsreeks van school naar de NBA ging. Gekoppeld aan de legendarische coach Phil Jackson won hij landstitels met de Lakers in 2000, 2001 en 2002.

In 2003 werd Bryant beschuldigd van seksuele mishandeling door een jonge hotelemployee – niet zijn echtgenote. Kobe gaf toe dat hij vreemdging, maar ontkende verkrachting. Met een geschade reputatie en concurrentie van de aanstormende LeBron James worstelde Bryant, maar in 2009 en 2010 zegevierde hij opnieuw.

Een zesde kampioenschap was zijn doel – Bryant is hyper-competitief. Maar na tientallen blessures is het doel minder ambitieus: afscheid nemen in stijl.

Hoewel, voordat hij begin dit seizoen terugkwam, werd Kobe gevraagd of hij overwoog om er in 2015 mee te stoppen. „Ik zou liegen als ik zou zeggen dat ik er niet over denk”, zei hij. „Mijn lichaam doet pijn als een gek, altijd, en als ik dit niet meer doen, dan doe ik het niet meer.” Hij heeft een vrouw en twee jonge dochters die hij wellicht vaker wil kunnen zien.

De Lakers bungelen onderaan de competitie. Met of zonder Bryant, de gloriedagen zijn voorbij. Het team wil opnieuw beginnen met jonge spelers. Ergens moet de nieuwe Kobe rondlopen, hoopt het bestuur van LA – hoewel juist de ‘Lakers family’ weet dat de combinatie van formidabele kwaliteit, een onbreekbare arbeidsmoraal en onuitputtelijke wilskracht zeldzaam is.