Er zit een scheur tussen de romp en de kop van de badeend

In het verbindingsstuk tussen kop en romp van komeet 67P zit een lange barst. Ruimtesonde Rosetta draait er nog steeds omheen en kan misschien uitsluitsel geven over de oorzaak.

Komeet P67 blijkt een broos samenraapsel van ijs en gesteente te zijn. Foto ESA
Komeet P67 blijkt een broos samenraapsel van ijs en gesteente te zijn. Foto ESA

De badeendvormige komeet 67P waar sinds augustus de ruimtesonde Rosetta omheen draait, vertoont een lange barst. Die zit in het verbindingsstuk tussen kop en romp. Het kan erop wijzen dat de komeet op enig moment in twee stukken uiteenvalt. Of misschien: wéér in twee stukken uiteenvalt.

Volgens wetenschappers is het denkbaar dat 67P ontstond door een botsing tussen twee kleinere objecten uit verschillende delen van het zonnestelsel. Mogelijk zal het vervolg van de Rosetta-missie, die nog zeker tot eind dit jaar gaat duren, hier uitsluitsel over kunnen geven. De deskundigen denken niet dat de komeet al bij de komende passage van de zon uiteenvalt. Op 13 augustus bereikt hij de kortste afstand.

De langwerpige baan die 67P volgt, brengt de komeet eens in de zes jaar in de buurt van de zon. Daarbij warmt hij op en worden aanzienlijke hoeveelheden waterdamp en andere gassen de ruimte in geblazen. De vraag is hoe lang het ijzige hemellichaam deze slijtageslag nog kan volhouden, want het blijkt een broos samenraapsel van ijs en gesteente te zijn.

Metingen – de eerste werden afgelopen vrijdag in Science gepubliceerd – laten zien dat zijn gemiddelde dichtheid ruim twee keer zo laag is als die van vloeibaar water. Dat betekent dat 67P voor ongeveer 70 procent uit lege ruimte bestaat.

Het uitgestoten gas neemt veel stofdeeltjes mee van het komeetoppervlak. Stofdeeltjes die niet genoeg snelheid meekrijgen, vallen terug naar het oppervlak, waardoor een soort zandduinen ontstaan.

Onduidelijk is nog of dit proces van duizenden jaren ongelijkmatige opwarming, dat inmiddels weer flink op gang is gekomen, er de oorzaak van is dat de komeet zo’n vreemde vorm heeft. Het is ook mogelijk dat kop en lijf van verschillende brokken afkomstig zijn.