En hij wil die problemen ook echt aanpakken, zo zegt Van Praag

In mei is de verkiezing voor het FIFA-voorzitterschap. Gisteren lichtte Michael van Praag zijn kandidatuur toe. „Ik heb niets tegen Sepp Blatter, maar hij kan niet het gezicht zijn een ‘nieuwe FIFA’.”

Hoe word je FIFA-voorzitter? Het is een oude truc: het voetbalpolitieke equivalent van belastingverlaging beloven. Zeg dat er meer landen mogen meedoen aan het WK voetbal.

In 1994 stelde de Braziliaan João Havelange (toen 78) zijn zesde en laatste termijn als voorzitter van de wereldvoetbalbond veilig, door een uitbreiding van het aantal WK-deelnemers van 24 naar 32 landen in het vooruitzicht te stellen.

Meer landen op een WK, welk klein land is daar tegen? Geen. En de kleine landen, daar moet je het van hebben op het FIFA-congres, waar one country one vote geldt: de stem van elk land telt even zwaar.

Nu bedient Michael van Praag zich dus van dezelfde electorale handigheid, in zijn poging de heerschappij van voorzitter Sepp Blatter (78) te doorbreken. Hij wil meer dan 32 landen op het WK.

Van Praag (67) verwierp gisteren de suggestie van electoraal opportunisme. „Ik vond dit altijd al”, zei hij tijdens zijn presentatie als kandidaat-voorzitter van de FIFA in het Olympisch Stadion in Amsterdam. „Ik vind dat de ontwikkeling van het voetbal beter gediend is met een groter WK. Een uitbreiding met proportioneel meer landen van buiten Europa.”

Blatter kan het niet doen

Meer landen op het WK is de belangrijkste verkiezingsstunt van Van Praag, naast de belofte dat hij maar voor één termijn van vier jaar aan het roer wil staan om de FIFA „te normaliseren en te moderniseren”.

In zijn toespraak sloeg hij een gematigde toon aan. Hij heeft „niets tegen Sepp Blatter”, de huidige voorzitter. „Maar iemand die al zoveel jaren een organisatie heeft geleid en het gezicht is geworden van het slecht imago, kan niet ook het gezicht zijn van een moderniseringsoperatie, of een ‘nieuwe FIFA’”, zei Van Praag.

De wereldvoetbalbond is zodanig in de publieke achting gedaald, „dat ik me zelfs wel eens schaam, als voorzitter van een bond die bij zo’n organisatie is aangesloten”, zei Van Praag na zijn toespraak in een kleinere kring tegen verslaggevers.

Toen het er rond de afgelopen Kerst op leek dat alleen de voormalig rechterhand van Blatter, de Fransman Jérôme Champagne, het tegen zijn voormalige baas op zou gaan nemen, besloot KNVB-voorzitter Van Praag als voorvechter van hervormingen bij de FIFA zich ook te kandideren. Hij is niet de enige kandidaat. Zo hebben bijvoorbeeld ook de Jordaanse FIFA-vicevoorzitter prins Ali bin Al-Hussein en de Portugese oud-voetbalster Luis Figo zich gemeld. Van Praag betreurt het gebrek aan eenheid in de oppositie tegen Blatter. „Maar ik ga het gewoon op mijn manier doen.”

Maar Blatter kan wel adviseren

Duidelijk is dat Van Praag op niemands tenen wil staan. Vorig jaar zei hij nog dat Blatter „zielig” is en „aftakelt”, maar zulke woorden bezigt hij nu niet meer. Mocht Blatter verliezen of terugtreden, dan wil Van Praag hem als adviseur kunnen raadplegen.

Van Praag heeft Blatter deze maand nog verzocht zich terug te trekken. „Ik heb Sepp gevraagd om samen met mij de wereld over te gaan en aan alle confederaties uit te leggen dat het tijd is voor verandering, en mij te steunen. Hij heeft daar een dag over nagedacht, maar toen gebeld. Hij zei: Michael, I’m too engaged. Hij zit er te veel in.”

Dus de 78-jarige Blatter is en blijft de favoriet, schier onoverwinnelijk met zijn in de jaren opgebouwde steun in met name Azië, Afrika en Oceanië. Met die steun heeft hij al een meerderheid van de 209 landen aan zijn zijde. KNVB’s directeur betaald voetbal Bert van Oostveen denkt dat de persoon Van Praag, met diens omvangrijke netwerk als bestuurslid van de Europese voetbalbond UEFA, goed is „voor de steun van 25 tot 30 landen” – met name in Europa. De rest zal moeten komen van bezoeken aan „sleutelfiguren” binnen de zes confederaties wereldwijd.

Bewust, zei hij, zocht Van Praag niet de steun van een groot land in zijn zoektocht naar vijf voetbalbonden die volgens FIFA-reglementen een kandidaat moeten steunen om in mei op het FIFA-congres ook daadwerkelijk verkiesbaar te zijn. Van Praag is handig genoeg om zich niet te branden aan een alliantie met de grote West-Europese voetballanden, die volgens hem in de rest van de wereld te boek staan als arrogant, machtig en rijk. Hij zocht steun bij de kleinere vrienden en het werden de gevaarloze voetballanden België, Zweden, Schotland, Roemenië en Faeroër Eilanden.

En wie wordt het? Tja, Blatter...

Van Praags strategie is nog niet uitgekristalliseerd en de campagnekas moet nog worden vastgesteld. „Ik heb een aardig idee wat dat gaat kosten, maar ik wil daar nu niets over zeggen”, zei Van Oostveen.

Kansloze missie? Je zou zeggen van wel, of er moet nog zeer belastend materiaal opduiken over Blatter, bijvoorbeeld via het onderzoek van de FBI naar FIFA-bestuursleden in Noord- en Midden-Amerika. Van Praag denkt niet dat de kansenverhouding er ineens heel anders uit komt te zien. „Daar ga ik niet op gokken, dat moeten anderen maar doen. Ik sprak deze week met Lennart Johansson en die zei: Michael, do it your own way.”

Lennart Johansson, de Zweedse oud-voorzitter van de Europese voetbalbond UEFA, deed het in 1998 ook op zijn eigen manier, toen hij zich kandidaat stelde voor het FIFA-voorzitterschap. Blatter won toen.