Dongfeng boort Chinees zeilpotentieel aan

’Oostenwind’ maakt offshore zeilen bekend in China met historische etappezege

Zeiler Charles Caudrelier
Zeiler Charles Caudrelier Foto AFP

Een jaar geleden trok de Franse zeiler Charles Caudrelier naar Sanya op het Chinese eiland Hainan, naarstig op zoek naar jong talent en een paar waaghalzen onder de lokale zeilers. Erg groot was de vijver waarin hij kon vissen niet.

Als held keerde de 40-jarige Franse schipper gisteren terug op het subtropische eiland in de Zuid-Chinese Zee: met de boot die toepasselijk genoemd werd naar sponsor Dongfeng (‘Oostenwind) won China voor het eerst in de 41-jarige geschiedenis van de Volvo Ocean Race een etappe. „Ik heb nog nooit in mijn leven met zoveel stress gevaren”, zei Caudrelier na aankomst. „Maar het resultaat is fantastisch.”

De boot van de Dongfeng Motor Corporation, een truckfabrikant met 160.000 werknemers uit Wuhan, lag onafgebroken op kop in de etappe die 23 dagen eerder begon in Abu Dhabi, over vijfduizend zeemijl. In de eerste twee etappes was de boot al met minimaal verschil achter de winnaar geëindigd: eerst Abu Dhabi, daarna Brunel.

Met twee debuterende Chinese oceaanzeilers onder zijn achtkoppige – overwegend Franse – bemanning won Caudrelier in Sanya niet alleen de belangrijkste etappe voor zijn sponsor, Dongfeng nam bovendien de leiding over in het algemeen klassement. Dat ging ten koste van Brunel, de boot van Bouwe Bekking die zeer teleurstellend als vijfde van de zes overgebleven boten over de finish kwam.

Caudrelier kreeg één opdracht mee toen hij met Dongfeng begon aan de race: maak de Chinezen bekend met het offshore zeilen. De Fransman ziet een enorm potentieel in de sport in China, maar veel geschiedenis kent het land niet. Eén van de bemanningsleden, Liu Xue (22), sprak geen woord Engels en had nog nooit een nacht op zee doorgebracht toen Caudrelier hem vorig jaar rekruteerde.

Zoals veel andere sporten slaat ook het zeilen steeds meer zijn vleugels uit. Naast jachten uit de traditionele landen verschenen in de laatste drie edities van de oceaanrace boten uit Rusland, de Emiraten en China aan de start. Twee keer eerder deed een Chinese boot mee: Green Dragon (2008-2009) en Team Sanya (2011-2012).

Maar één van de grootste Chinese zeilsuccessen werd behaald tijdens de Spelen van Londen (2012), toen Xu Lijia Marit Bouwmeester van olympisch goud afhield in de Laser Radial.

Voor Brunel, dat vijf uur na Dongfeng in Sanya afmeerde, was het een etappe om snel te vergeten. „Een slecht resultaat”, zei Bekking, die als etappewinnaar en klassementsleider uit Abu Dhabi was vertrokken. Hij begint op 8 februari als nummer drie aan de etappe naar Auckland (Nieuw-Zeeland). Sommige beslissingen vielen verkeerd uit in de moeilijke etappe naar Sanya, die werd gekenmerkt door zeer licht weer, lange windstiltes en lastig laveren door het lokale waterverkeer rond India en Indonesië.

De Zweedse ‘vrouwenboot’ SCA, met de Nederlandse Carolijn Brouwer aan boord, finishte gisteren als zesde en laatste, dertien uur na de winnaar.