Zo hard kan het gaan met sterren op YouTube

De term ‘YouTube-fenomeen’ bestond nog niet toen Esmée Denters (26) het werd. Ze was wereldberoemd en raakte in de vergetelheid. Tot nu.

Denters in het voorprogramma van Enrique Iglesias.
Denters in het voorprogramma van Enrique Iglesias. Foto Andreas Terlaak

„That was awesome. You’re very talented”, zei Esmée Denters zeven jaar geleden tegen een jongen die net ‘With You’ van Chris Brown voor haar had gezongen. „Thanks”, reageerde hij verlegen. De jongen is iel en schuifelt zenuwachtig heen en weer. Het is Justin Bieber, pas ontdekt op YouTube. Net als Esmée Denters. Het filmpje is ruim 16 miljoen keer bekeken.

Justin Bieber uit Ontario, Canada en Esmée Denters uit Zevenaar, Gelderland in dezelfde opnamestudio, dat is niet toevallig. Ze zouden het allebei gaan maken in de muziekwereld. Beide tienerpopsterren werden acht jaar geleden ontdekt op YouTube - van YouTube-fenomenen hadden we hier nog niet gehoord. Ze leefden het internetsprookje.

Tenminste, zo ging het met Justin Bieber. Maar rondom Esmée Denters werd het al snel stil. Geen hits, geen optredens, zelfs geen roddels meer. Tot vorige week, toen bekend werd dat Denters auditie deed in The Voice UK. Ze haalde de volgende ronde. Gisteren bleek dat haar eerste single ‘Outta Here’ nieuw binnen is gekomen op plek 31 van de Engelse iTunes-hitlijst.

Hoe kan een fenomeen zo in de vergetelheid raken? Acht jaar geleden zette Denters haar eerste filmpje op YouTube. Covers van populaire artiesten: Beyoncé, John Legend, Christina Aguilera. De beelden zijn korrelig en dof. Het geluid is zacht. Het zijn filmpjes waar de meesten nu na een paar seconden bij weg zouden klikken.

Denters deed iets wat lang ondenkbaar was: bekend worden zonder hulp van managers en platenmaatschappijen. Het werkte. Nog geen jaar na haar eerste upload waren haar video’s 26 miljoen keer bekeken.

Dan begint het internetsprookje pas echt. In mei 2007 plaatst Denters een filmpje waarin ze ‘What goes around’ van Justin Timberlake zingt. Aan het einde van het lied draait de camera weg van haar. Achter de piano blijkt Justin Timberlake te zitten. „Yeah, she sings my song better than me”, zegt hij. Een paar dagen later wordt bekend dat Denters als eerste artiest tekent bij de nieuwe platenmaatschappij van Timberlake, Tennman Records.

Denters had toen nog nooit op een podium gestaan, tot juli 2008. Haar eerste optreden is op de Bahama’s bij een diner van People Magazine, Amerika’s grootste celebritytijdschrift. Daarna vliegt ze naar Los Angeles, voor een feestje van de Russische ontwerper Kira Plastinina, waar allemaal beroemdheden zijn uitgenodigd. Ook zat ze op de bank bij Oprah en trad ze op in het voorprogramma van Justin Timberlake.

Debuutalbum Outta Here verscheen in mei 2009, maar echt succesvol werd het nooit. „Denters heeft nog een lange weg te gaan voordat ze zich kan meten aan de ware popsterren met wie ze de strijd wil aangaan”, schreef de BBC in een recensie. Grote hits stonden niet op het album. Denters scoorde twee toptien noteringen in de UK. In Nederland deed het album het iets beter. Daar haalde ze met drie singles de top-40. ‘Outta Here’ stond vier weken achter elkaar op de derde plaats in de lijst.

Dan wordt het steeds stiller. Het meisje dat vanuit haar slaapkamer de wereld veroverde, verdwijnt. Ook op YouTube verschijnen er steeds minder video’s. Zeven video’s in 2010. Twee video’s in 2011. Eén video in 2012.

In een column op de website van MTV schreef Denters vorig jaar dat ze weg is bij het label van Timberlake. Of het label haar eruit heeft gezet, dat zegt ze niet. Wel schrijft ze: „Het is niet allemaal glamour. Er zijn hoogte- en dieptepunten – mensen als The Beatles, Lady Gaga en Katy Perry zijn allemaal gedumpt door hun eerste platenmaatschappij.”

Twee jaar geleden was Denters voor het laatst in Nederland te zien. Ze zong een regel in het Koningslied. Tot ze vorige week ineens weer opdook – acht jaar nadat ze als YouTube-ster werd aangekondigd bij Oprah. Wat er in de tussentijd is gebeurd, daar heeft Denters nooit in het openbaar over gesproken.

Op interviewverzoeken van deze krant werd de afgelopen maanden niet gereageerd. Haar management laat weten dat ze op dit moment te druk is voor interviews.