Orlando Julius: Die jonge gasten kennen al mijn werk!

Een van de grondleggers van afrobeat speelt vier shows in Nederland.

Het was James Brown die in 1969 tijdens zijn legendarische Afrikaanse tour tegen Orlando Julius zei: „You’re bad.” Toen Julius hem gekwetst aankeek, verduidelijkte Brown: „Man, you’re super bad!” Pas nadat Brown hem vroeg mee te jammen met zijn band begreep de Nigeriaanse saxofonist dat het een compliment was van de Godfather of Soul.

Orlando Julius (71) mixte als een van de eersten West-Afrikaanse muziek met soul en funk. Deze week speelt hij vier shows in Nederland met het Londense jazzcollectief Heliocentrics, met wie hij ook het album Jaiyede Afro maakte.

De helft van zijn carrière verbleef Julius in Amerika, waar hij speelde met grote namen als Isaac Hayes, Curtis Mayfield, Herbie Hancock en Miles Davis. Momenteel is hij een geziene gast in Europa, waar afrobeat een jong publiek trekt. Julius, verbaasd: „Die jongens van Heliocentrics waren fans, ze kennen al mijn werk!”

Een van de nummers op hun stevig funkende plaat is In The Middle, een bewerking van de gelijknamige song van James Brown. De funk uit het origineel blijft overeind, maar Julius giet een Afrikaanse saus over de gitaar en sax.

Begin jaren zestig verscheen Julius in een van de eerste muziekshows op de Nigeriaanse televisie. Zijn band werd de huisband van het Independence Hotel in Ibadan, op dat moment de muzikale hoofdstad van West-Afrika. „We leerden Amerikaans repertoire voor de gasten, maar ook omdat we het zelf zo goed vonden.”

Op een nacht, om een uur of vijf, zes, kwam er een jonge Nigeriaanse trompetspeler binnenlopen. Hij heette Fela Kuti. Julius nodigt hem uit mee te spelen. Kuti werd wereldberoemd en zou de afrobeat laten uitgroeien tot een wereldwijd genre, met muzikanten uit Julius’ band in zijn gelederen.

Julius zelf vertrekt in 1974 naar de Verenigde Staten waar de zwarte bewustwording op een hoogtepunt is en hij een veelgevraagd muzikant wordt. In zijn studio leert hij Amerikaanse muzikanten de kneepjes van de afrobeat en hij schrijft onder meer mee aan de discoklassieker Going Back To My Roots van Lamont Dozier. „Daar hebben ze me nooit voor betaald, dat steekt me nog steeds.”

Samen met zijn Amerikaanse vrouw presenteert hij in de jaren negentig vanuit Nashville een populaire televisieshow met de titel Afrobeat Videos.

Inmiddels woont hij alweer sinds 1998 in Nigeria. „Maar we zijn negen maanden per jaar van huis. Ik heb het geluk dat ik met veel mensen mag samenspelen. De populariteit in Europa heeft me wel een beetje verrast, maar ik heb de afgelopen jaren al veel samengewerkt met jonge mensen uit Frankrijk en Engeland. Ze staan enorm open voor de Afrikaanse sound. Ik ben erg blij dat ik nu kan spelen met de Heliocentrics. Ze luisterden goed naar mijn adviezen en ze leverden zelf ook mooie tracks.”