Boko Haram richt pijlen op vluchtelingenstad

De inname van Maiduguri zou de hoofdprijs zijn voor de radicaal-islamitische terreurgroep. Het leger zegt een aanval te hebben afgeslagen.

Expansie Boko Haram
Expansie Boko Haram

Het Nigeriaanse leger heeft gisteren gezegd een reeks aanvallen van de terreurgroep Boko Haram op de belangrijke noordoostelijke stad Maiduguri te hebben afgeslagen. Nog verder naar het noorden viel de stad Monguno gisteren wel in handen van de extremistische strijders. Amnesty International waarschuwt dat honderdduizenden burgers groot gevaar lopen en dat in de regio een humanitaire crisis dreigt.

Inname van Maiduguri, hoofdstad van de deelstaat Borno, zou de hoofdprijs zijn voor Boko Haram. De miljoenenstad is de bakermat van de islamitische beweging die de afgelopen vijf jaar steeds verder is geradicaliseerd. Boko Haram pleegt veelvuldig aanslagen en voert hit-and-runaanvallen uit op dorpen en stadjes, waarbij de afgelopen jaren duizenden burgers zijn gedood. Maar vorig jaar begon Boko Haram ook met het annexeren van grote gebieden in het noordoosten van Nigeria en met de strategische omsingeling van Maiduguri. In augustus kondigde leider Abubakar Shekau de vestiging van een kalifaat aan.

Het spectaculairst was begin deze maand de verovering van de legerbasis bij Baga, aan de oevers van het Tsjaadmeer. Baga en omliggende plaatsen werden nagenoeg met de grond gelijkgemaakt. Mogelijk werden meer dan 2.000 mensen gedood.

In de nacht van zaterdag op zondag zetten strijders van Boko Haram vanuit drie richtingen hun offensief bij Maiduguri in. In de ochtend werd hevig gevochten in de buitenwijken en bij het vliegveld. Er werden gevechtshelikopters ingezet. In de middag keerde de rust terug. Veel soldaten en strijders zouden zijn gesneuveld, volgens sommige berichten meer dan tweehonderd. De soldaten werden bijgestaan door milities van burgervrijwilligers, met steun van de regering in Abuja opgericht om te helpen in de strijd tegen Boko Haram. Een legerwoordvoerder zei dat ook de aanval op het vliegveld werd afgeslagen en dat de strijders van Boko Haram op de vlucht zijn geslagen.

De vraag is nu of Maiduguri, waar veel vluchtelingen uit de wijde omgeving naartoe zijn getrokken, veilig is of dat binnenkort een nieuwe aanval is te verwachten. Gisteren verloor Boko Haram ook de slag om de stad Konduga, ongeveer 40 kilometer van Maiduguri. Daartegenover staat de gevoelige nederlaag van het regeringsleger bij de stad Mongunu. Een regeringswoordvoerder zei gisteren dat het leger zich daar heeft teruggetrokken en dat Boko Haram nu vanuit de lucht wordt bestookt.

De nieuwe gevechten komen aan de vooravond van presidentsverkiezingen in Nigeria, op 14 februari. Eerder deze maand bracht president Goodluck Jonathan nog een verrassingsbezoek aan Maiduguri en verzekerde hij de inwoners dat de rebellen zullen worden verslagen. Maar Boko Haram ontpopt zich steeds weer als een veelkoppig monster dat in ieder geval niet met woorden alleen is te verslaan. Zaterdag kwam het bericht dat Boko Haram 192 mensen, het merendeel vrouwen, had vrijgelaten die het op 6 januari had ontvoerd in de deelstaat Yobe. Maar zaterdag werden ook nieuwe bloedbaden gemeld in zes dorpjes in de deelstaat Adamawa. Dorpelingen werd de keel doorgesneden.