YouTube-fenomeen

Esmee Denters: van de slaapkamer tot Oprah, en weer terug

Beeld YouTube

De term ‘YouTube-fenomeen’ bestond nog niet eens toen Esmée Denters (26) het werd. Ze steeg en steeg en steeg… en toen? Heel lang niks. Zo gaat dat met mediahypes. Zo ben je een ster, zo ben je weer vergeten. De entertainmentindustrie is natuurlijk ook wel wat zakelijker dan je slaapkamer. Nu doet ze weer een gooi naar de roem, door mee te doen aan talentenjacht The Voice UK. Ze is al door de eerste ronde heen.

2006: het begin

Denters deed iets wat lang ondenkbaar was geweest. Ze werd bekend zonder hulp van managers en platenmaatschappijen. Acht jaar geleden zette Denters haar eerste filmpje op YouTube. In haar video’s, korrelig en dof, covert ze liedjes van populaire artiesten. Beyoncé, John Legend, Christina Aguilera.

Niet dat kijkers toevallig haar video’s aanklikten. Denters zorgde dat ze klikten. Via het forum van Elle Girl en MySpace. Op Hyves meldde ze zich aan, toen het met 3,5 miljoen leden na Google de meest bezochte site in Nederland was. Daar stuurde ze linkjes van haar filmpjes rond, ook naar mensen die ze niet kende. Het werkte. Nog geen jaar na haar eerste upload waren haar video’s 26 miljoen keer bekeken.

2007: Het succes

Dan begint het internetsprookje pas echt, superster Justin Timberlake duikt ineens met haar op in de studio:

Een paar dagen later wordt bekend dat Denters als eerste artiest tekent bij de nieuwe platenmaatschappij van Timberlake, Tennman Records.

Denters had toen nog nooit op een podium gestaan, tot juli 2008. Haar eerste optreden is op de Bahama’s bij een diner van People Magazine, Amerika’s grootste celebrity-glossy. Daarna vliegt ze naar Los Angeles, voor een feestje van de Russische ontwerper Kira Plastinina, waar allemaal “celebrities” voor waren uitgenodigd. Op haar blog schrijft ze over haar ontmoeting met Chris Brown:

“I got to meet him too and he was super nice!!! Kira and I hung out together and she was really, really cool.”

Als live-zangeres moest ze zich toen nog bewijzen. En bij haar volgende optredens zou het publiek een stuk groter zijn. Denters werd het voorprogramma van de Europese concerten van Justin Timberlake bij zijn wereldtournee. Daar wist ze niet te overtuigen. Ze was de anticlimax bij Justin Timberlake, schreef NRC over haar optreden in de Amsterdam Arena.

“Live overtuigt haar stemacrobatiek net als op YouTube, maar het is vooralsnog ook niet meer dan dat: een technisch talent dat nodig artistieke invulling behoeft.”

In Amerika was de hype nog niet voorbij. Denters werd uitgenodigd bij Oprah Winfrey voor een show over YouTube:

2009: de tegenslag

Denters was binnen een paar maanden een ster geworden, maar een album was er nog niet. In hotelkamers en opnamestudio’s werkte ze aan haar debuutalbum. Daarbij kreeg ze hulp van Justin Timberlake en van prominente producers en songwriters als Polow da Don (Ciara, Usher, Ne-Yo) en Stargate (Rihanna, Chris Brown).

Debuutalbum Outta Here verscheen in mei 2009, maar echt succesvol werd het nooit. “Denters heeft nog een lange weg te gaan voordat ze zich kan meten aan de ware popsterren met wie ze de strijd wil aangaan”, schreef de BBC in een recensie. Grote hits stonden niet op het album. Denters scoorde twee top-tien noteringen in de UK. In Nederland deed het album het iets beter. Daar haalde ze met drie singles de Top-40. ‘Outta Here’ deed het ’t beste. Dat nummer stond vier weken achter elkaar op de derde plaats in de lijst.

2010-2015: de stilte

Dan wordt het steeds stiller. Het meisje dat vanuit haar slaapkamer de wereld veroverde, verdwijnt. Ook op YouTube verschijnen er steeds minder video’s.
Zeven video’s in 2010.
Twee video’s in 2011.
Eén video in 2012.

Wat er in de tussentijd precies is gebeurd, daar heeft Denters nooit in het openbaar over gesproken. Op interviewverzoeken van NRC werd de afgelopen maanden niet gereageerd. Haar management liet deze week weten dat ze op dit moment te druk is voor interviews.

In een column op de website van MTV schreef Denters vorig jaar dat ze weg is bij het label van Timberlake:

“Het verlaten van mijn platenmaatschappij was een lang proces. In het begin was het moeilijk om ermee om te gaan omdat mijn eerste optreden voor 50.000 mensen was, als voorprogramma van Timberlake.”

Of het label haar eruit heeft gezet, dat zegt ze niet. Wel schrijft ze daarna:

“Het is niet allemaal glamour. Er zijn hoogte- en dieptepunten – mensen als The Beatles, Lady Gaga en Katy Perry zijn allemaal gedumpt door hun eerste platenmaatschappij,”

2015: de comeback?

En dan lijkt er toch nog iets te gebeuren. Na jaren stilte kondigt Denters een comeback aan. Op YouTube. In januari 2013 plaatst ze een filmpje waarin ze zegt dat ze terug is. Terug met wat haar groot maakte: filmpjes maken in haar slaapkamer. Alleen, dit keer lang niet meer zo succesvol als ze was. Haar cover van ‘Better Together’ van Jack Johnson is nog geen 10.000 keer bekeken.

2013 is ook de laatste keer dat ze in Nederland te zien was. Denters zong een regel in het Koningslied. Voor de rest bleef het stil.

Tot deze week dan. Acht jaar nadat ze als YouTube-ster werd aangekondigd bij Oprah, doet ze auditie bij talentenjacht The Voice in Engeland:

esmee fb

Haar ‘comeback’ was in ieder geval in eerste instantie succesvol: Denters kreeg alle juryleden omgedraaid na haar versie van Yellow van Coldplay: