Thatchers profeet van vrijhandel, Brittan, overleden

Op 75-jarige leeftijd is woensdag de Britse oud-minister en oud-eurocommissaris Sir Leon Brittan overleden. Hij leed aan kanker.

Brittan, zoon van Litouws-Joodse immigranten, maakte eind jaren zeventig carrière binnen de Conservatieve Partij, en werd in 1983 minister van Binnenlandse Zaken. Hoewel loyaal aan premier Thatcher degradeerde zij hem echter tot minister van Handel na een onhandige poging de BBC ervan te weerhouden een documentaire over Noord-Ierland uit te zenden.

Ook op Handel hield hij het niet lang vol: rond de overname van de helikopterfabriek Westland ontstond zo’n bonje met collega Michael Heseltine, waarbij Thatchers politieke lot in gevaar kwam, dat beiden in 1986 moesten vertrekken.

Brittan vond een nieuwe rol in Brussel, eerst als eurocommissaris van Mededinging, daarna van Handel. In beide functies toonde hij zich een fanatiek voorvechter van vrijhandel, tot woede van met name de Fransen.

Liefst was hij in 1995 Jacques Delors opgevolgd als voorzitter van de Europese Commissie. Maar dat had, ten tijde van grote euroscepsis in het Verenigd Koninkrijk onder premier John Major, weinig kans van slagen. Bij terugkomst in Londen probeerde Brittan de Britten warm te maken voor de euro, eveneens tevergeefs. (NRC)