Een onbekende mailt je een zelfmoordbrief, wat doe je?

Foto ANP / Lex van Lieshout

Stel, je krijgt op een dag een afscheidsbrief in je mailbox van een onbekende met het bericht dat hij of zij zelfmoord wil plegen. Wat is je reactie? Mail je terug? Probeer je iemand op te sporen? Doe je niets? Met dat dilemma kregen een aantal Amerikaanse verslaggevers te maken.

Begin december 2013 kreeg journaliste Cynthia McCabe een mailtje van ene Dennis Williams, een 66-jarige expat in Japan en docent Engels, met daarin een suïcide note.

“Dit is mijn laatste dag op aarde. (..) Ik pleeg geen zelfmoord uit wanhoop, maar omdat ik alles heb gezegd wat ik wilde zeggen, mijn werk is af. Aangezien niemand erin geïnteresseerd is of was heb ik geen platform om over mijn werk te praten. Ik heb ontzettend veel te geven (..), maar er zijn geen afnemers.”

McCabe werkt bij The Washington Post en was op dat moment in Japan. Door het tijdsverschil las zij de mail eerder dan haar Amerikaanse collega’s. Ze twijfelde wat ze moest doen. Moest ze terugmailen? Zou het een grap zijn? Wat moest ze doen?

De journaliste doet online research naar de afzender en ontdekt dat Williams meerdere boeken en novelles in eigen beheer heeft uitgegeven, die elk weinig teweeg hebben gebracht. Williams is, zo blijkt ook uit zijn afscheidsbrief, gefrustreerd over die geringe weerklank. Een beetje geïrriteerd dat Williams zijn psychische problemen bij haar over de schutting gooit, besluit McCabe niets te doen.

“Zijn egoïsme was te groot. En waarvoor? Alleen omdat zijn schrijven, zijn ideeën niet de aandacht kregen waarvan hij vond dat hij die verdiende?”

McCabe vat de mail op als een schreeuw om aandacht en neemt het op dat moment verder niet al te serieus. Een andere collega vindt dat de mail van Williams symptomatisch is voor het tijdperk van social media waarin iedereen constant aandacht aan elkaar vraagt:

“Meer dan ooit zijn er mensen die wanhopig om aandacht vragen, maar we kunnen niet voldoen aan die vraag. (..) In een tijd waarin iedereen zichzelf constant promoot op sociale media en bestaat bij de gratie van het aantal likes en clicks, is dit een exemplarisch voorbeeld van het breder gedeelde gevoel en de vraag: ‘waarom zie je mij niet’?”

Niettemin, er zijn collega’s van McCabe die anders reageren op het hulpverzoek.

Lees hier het blog van Dennis Williams en lees hier het hele verhaal van Cynthia McCabe ‘A stranger e-mailed saying he planned to kill himself. What was I supposed to do?‘bij The Washington Post (4334 woorden, 17 minuten.