Veelgeprezen speler met de schijn tegen

Ibrahim Kargbo stond behalve als stevige middenvelder bij Willem II ook bekend als weldoener. Loyaal ten opzichte van zijn club én zijn vaderland, Sierra Leone. Nu wordt hij gezien als middelpunt van een omkoopschandaal.

Als international van Sierra Leone speelde Ibrahim Kargbo tijdens de Afrika Cup in 2013, onder meer tegen het gastland Tunesië. Links aanvallerSaber Khalifa.
Als international van Sierra Leone speelde Ibrahim Kargbo tijdens de Afrika Cup in 2013, onder meer tegen het gastland Tunesië. Links aanvallerSaber Khalifa. Foto AFP

Op 14 november 2009 is voetbal bijzaak tijdens het vriendschappelijk duel tussen Willem II en de nationale ploeg van Sierra Leone. Belangrijker zijn de slachtoffers van de burgeroorlog in het Afrikaanse land, voor wie op de tribunes in Tilburg geld wordt ingezameld. „We komen net uit een oorlog met veel doden”, zegt de aanvoerder van Sierra Leone tegen Omroep Brabant. „Er zijn handen en voeten afgehakt, veel zijn gehandicapt.”

Met dat hartverscheurende relaas presenteert Ibrahim Kargbo zich die zaterdagavond als weldoener aan het Tilburgse volk. De mensen kennen hem dan al van zijn stevige spel op het middenveld van Willem II, waar hij sinds zijn komst in 2006 al tweemaal werd verkozen tot speler van het jaar. Volgens zijn voormalig trainer in Tilburg, Dennis van Wijk, stond hij altijd zijn mannetje. „Een heel goede speler voor Willem II. Heel loyaal ook.”

Smeergeld

Sinds afgelopen zaterdag hoeft Kargbo geen warm welkom meer te verwachten in Tilburg. De Volkskrant meldde dat de speler in 2009 twee wedstrijden van Willem II zou hebben verkocht aan een Aziatisch goksyndicaat, in ruil voor smeergeld. Zelf ontkende Kargbo bij de NOS dat hij betrokken is bij de eerste concrete zaak van matchfixing in het Nederlandse profvoetbal.

Hij heeft de schijn tegen. Vorig jaar zomer werd Kargbo samen met drie andere internationals voor onbepaalde tijd geschorst na een gemanipuleerde wedstrijd voor het nationale team van Sierra Leone, zo schreef de BBC. Het betrof een interland in 2008 in Pretoria tegen Zuid-Afrika (0-0). En in België speelde hij bij obscure clubs: Sporting Charleroi en FC Brussels. Twee clubs die volgens Dennis van Wijk niet bekend staan als „toonbeeld van stabiliteit”.

De coach heeft lang gewerkt in België, waar FC Brussels een van de voorkomende clubs was in de strafzaak tegen Zheyun Ye, alias de Gokchinees. Ye zou een speler van Brussels hebben omgekocht in het jaar dat Kargbo er speelde.

Mogelijk staat dat volledig los van Kargbo, maar ook nu speelt de middenvelder bij een club met een duister imago: Atlético Clube de Portugal, in Lissabon.

De kleine club uit de eerste divisie werd vorig jaar grotendeels overgenomen door een Chinees bedrijf, onder leiding van zakenman Eric Mao. Sindsdien zijn er veel verdenkingen van wedstrijdmanipulatie. Zo zit er een luchtje aan enkele oefenduels in de seizoensvoorbereiding: de club gebruikte liefst 48 spelers, waarvan enkelen slechts 24 uur deel uitmaakte van het team. Alsof ze even ingezet werden om het resultaat te beïnvloeden. De Europese voetbalbond volgt de club op de voet.

Bij Atlético Clube de Portugal hadden ze het nieuws uit Nederland gisteren nog niet gehoord. „Matchfixing in Holland? That’s a long time ago”, zegt de Chinees Bruce Yi per telefoon. Hij is adviseur van de clubpresident, zegt hij. Bruce Yi had eerder wel gelezen over de manipulatie bij het nationale team van Sierra Leone en had daarom daarom zijn twijfels bij de komst van Kargbo. „Maar na twee of drie wedstrijden verdwenen die twijfels.”

Bruce Yi is lovend over Kargbo, die reserveaanvoerder is bij de club. „Hij is de motor van het team, hij is erg belangrijk voor de jonge spelers.” De clubleiding onderneemt geen actie tegen de speler naar aanleiding van de verdenkingen vanuit Nederland. „We vertrouwen hem volledig.”

Loyaal

Innemend, loyaal en vriendelijk. Dat is hoe Kargbo (32) omschreven wordt door mensen die met hem gewerkt hebben. Een beeld dat komt door zijn betrokkenheid bij zijn thuisland. Hij geldt als ambassadeur voor Sierra Leone, een land dat is verscheurd door het vele geweld.

„Zodra ik in Sierra Leone om me heen kijk, wil ik helpen”, zei hij in 2008 in NRC. „Ik help vrienden en familie met kleding, voedsel en huishoudelijke spullen. Ze huilen soms als ze me weer zien.” Een oud-teamgenoot tijdens de benefietwedstrijd in 2009: „Iedereen houdt van hem.”

Hij wordt bejubeld voor zijn humanitaire werk in Sierra Leone. De internationale spelersvakbond FIFPro geeft hem in 2008 een prijs, vanwege zijn inzet voor liefdadigheid. Hij ontving 10.000 dollar en zou later met zijn eigen stichting een weeshuis bouwen in zijn geboorteland, waar mensen hem op handen dragen.

Bij Willem II had Kargbo zijn leven op de rails. Waardering, rust en sportief succes. Dat na omzwervingen door Europa en een turbulente jeugd waarin zijn zusje werd verkracht en zijn broer vermoord. Nu is de chaos terug in zijn leven. Daar kan zijn vriendelijke lach niks aan veranderen.