Frans van Houten, hou die Amerikanen in de gaten

Philips en Amerika: het blijft een interessante combinatie. Het Nederlandse technologiebedrijf heeft de slepende problemen in een fabriek in Cleveland nu eindelijk onder controle, maar dat kostte bloed, zweet en tranen. Al met al heeft de kwestie veel meer pijn gedaan dan Philips eerder verwachtte: in totaal 225 miljoen euro. Geld dat het bedrijf ook leuker had kunnen besteden.

En nu blijken er bij de Amerikaanse wareninspectie FDA nog meer kritische rapporten in een la te liggen. In Philips-fabrieken in Californië, Pennsylvania en Washington stuitte de inspecteurs de laatste jaren eerder op misstanden. „Van een heel andere orde dan Cleveland”, zei een woordvoerder daar deze week over in het Financieele Dagblad. Toch zal bestuursvoorzitter Frans van Houten de laatste tijd heel wat aan de lijn hebben gehangen met Brent Shafer, sinds februari 2014 de bestuursvoorzitter van de Amerikaanse tak.

Spanningen en strubbelingen zijn niets nieuws tussen het Nederlandse hoofdkantoor en Philips USA. Het is voor Van Houten te hopen dat hij erin slaagt om die niet zo uit de hand te laten lopen als in de jaren tachtig. Vorig jaar bleek uit plots openbaar gemaakte dagboeken dat dwarse Amerikanen halverwege de jaren tachtig er zelfs voor hebben gezorgd dat het voortbestaan van Philips in gevaar kwam. De Amerikaanse tak ging toen totaal zijn eigen weg, wilde niet deugen en probeerde via juridische constructies zelfs helemaal aan de controle van ‘Eindhoven’ te ontsnappen.

Zo’n vaart als toen zal het niet snel weer lopen. Maar je kunt ze maar beter in de gaten houden, die Amerikanen.