Slang zwemt door zand, als een vis door water

De shovel nosed snake in de Amerikaanse Mojave-woestijn kan onder zand ‘zwemmen’ zoals palingen en waterslangen dat in het water doen: in een voortdurende golvende beweging.

Dat ontdekten Amerikaanse biologen met röntgenopnamen van zich ondergronds voortbewegende slangen die ze van tevoren beplakt hadden met kleine loden markeringen. Die absorberen röntgenstraling, anders dan het zand en de slang zelf, dus ze zijn goed zichtbaar op de opnamen. De onderzoekers publiceerden in het Journal of Experimental Biology.

Nadat de slang zich met zijn schuin afgeplatte neus in het zand heeft gegraven, glijdt hij vooral in de ondergrondse tunnel die hij zelf ter plekke graaft. Behalve bij de kop wordt er dus nauwelijks zand verplaatst.

Dieren als slangen en palingen die zich in golven voortbewegen, doen dat door zich alleen met bepaalde delen van hun lichaam af te zetten. Hoe meer golven er in het lichaam passen, en hoe sterker de kromming ervan, hoe beter het dier zich kan afzetten.