Arm Waals stadje is broedplaats voor jihadisten

De federale politie hield Syriëgangers in Verviers al langer in de gaten. „Maar het is moeilijk vechten tegen ideeën die ze op sociale media oprapen”, zegt een imam.

Politieacties in steden en wijken
Politieacties in steden en wijken

„Waarom is onze streek een voedingsbodem voor jihadisme?” De kop op de voorpagina van de Waalse krant L’Avenir, editie Verviers, lijkt bedacht door een helderziende. Het is de krant van woensdag, een dag voor de politieactie van gisteravond.

Het 55.000 inwoners tellende stadje Verviers, aan de Vesder, in de provincie Luik, kampt al geruime tijd met een probleem van moslimextremisme en jihadi’s. In L’Avenir wordt het „een van de belangrijkste kweekvijvers van islamisten van België” genoemd. In een rapport van de Amerikaanse NEFA-foundation uit 2008 werd het ook aan de Moslimbroederschap gelinkt en ‘de Belgische zetel van Al-Aqsa’ genoemd, waarvan gezegd wordt dat het Hamas ondersteunt.

Naargelang de bron zouden zes tot acht inwoners van Verviers of het naburige Dison onlangs naar Syrië zijn vertrokken om er te vechten. Twee jongemannen zijn van Tsjetsjeense afkomst. Een van hen verloor een been in de strijd. Ook Redouane Hagaoui (22), die in een restaurant werkte, zou vorig jaar naar het land gereisd zijn, in plaats van met vakantie te gaan bij zijn grootouders in Marokko.

Een andere Syriëganger werd geïdentificeerd als ‘Abu Hamza’ of ‘Abu Abbas’. Hij zou zich bij IS aangesloten hebben. Op Facebook pochte hij over zijn eerste militaire actie in Syrië tegen een Koerdisch dorp. „Ik naderde hem op tien meter en dan, boem, een hond afgeslacht”, zo beschreef hij hoe hij een man doodschoot.

Zij zouden geïnspireerd zijn door een radicale imam die opruiende taal sprak in de moskee. Hij werd in juli vorig jaar aan de deur gezet.

De strijd tegen radicalisering was al jaren een prioriteit van de lokale politie. Ook de Staatsveiligheid en de federale politie hielden Verviers en zijn Syriëstrijders in het oog.

Burgemeester Marc Elsen zei in een interview in dezelfde krant dat de teruggekeerde Syriëstrijders „buiten de wet staan en moeten gearresteerd worden”. Hij toonde zich tevreden dat de gematigde moslims zich meer en meer openlijk uitspreken tegen de aanhangers van het geweld.

De imam van de moskee Assahaba, Chafiq Oussar, zei gisteren, net voor de anti-terroristische politieactie, tegen het persagentschap Belga dat de jihadi’s in de stad „een kleine minderheid vormen in de moslimgemeenschap. Ze komen zelfs niet in de moskee.”

De iman uitte tegelijk zijn machteloosheid. „We preken elke vrijdag maar het is moeilijk om te vechten tegen ideeën die ze op sociale media oprapen.”

In de stad keken de geschrokken inwoners gisterenavond verbaasd toe bij de plek waar de spectaculaire actie gebeurde.

Politieagenten met bivakmutsen hielden iedereen op afstand. De 35-jarige Amejbo snapt het niet. „Terroristen in Verviers? Wie had dat gedacht.”Hij woont vlakbij. „Dit is een rustige buurt. Weinig problemen, vriendelijke mensen. Een goede mix van religies en nationaliteiten. In de straten verderop durft het luidruchtiger toe gaan, of is er al eens een vechtpartij, maar hier? Neen.”

Alan kijkt samen met een kameraad naar een zwaarbewapende agent die geposteerd staat in een deuropening. „Je leest steeds vaker over terugkerende IS-strijders. Maar Verviers is een kalme stad. Het is Brussel of Luik niet. Maar het kan blijkbaar overal gebeuren. We gaan ons hier niet door laten afschrikken”, zegt Alan.

De korpschef van de zone Vesder, Marcel Simonis, komt een kijkje nemen. Hij stelt de omwonenden gerust. „De actie is afgelopen. Er is geen gevaar meer.”

Zelf zegt hij maar kort voor de inval op de hoogte gebracht te zijn. Wij, als lokale politie, hadden geen weet van teruggekeerde strijders. Wij weten ook niet of ze hier permanent waren of slechts op doorreis.”

Verviers was vroeger een welvarend stadje waar de textielindustrie floreerde. Maar die bloeitijd behoort al enige tijd tot het verleden.

Vandaag is het een van de armere steden van het land. De wijken rond de Rue de Dison en die rond de de Rue de Hodimont staan zelfs in de topdrie van de armste buurten van Wallonië. Die buurten hebben ook een hoge concentratie van moslims.

Nabij Verviers, in Jalhay, lag ook een kamp waar extremisten uit België en Nederland training zouden gekregen hebben.