Hotelketens

Hij is ‘America’s most fit-CEO’ - en een Nederlander

Nederland, Amsterdam, 5 december 2014 Frits van Paaschen directeur Starwood Foto: Merlijn Doomernik
Nederland, Amsterdam, 5 december 2014 Frits van Paaschen directeur Starwood Foto: Merlijn Doomernik Foto Foto Merlijn Doomernik

Ze noemen hem ‘de fitste CEO van Amerika’. Al is dat niet het enige bijzondere aan Frits van Paasschen, sinds 2007 topman van Starwood Hotels & Resort: een hotelketen met wereldwijd ruim 180.000 werknemers, 1.200 vestigingen en een omzet van 6,1 miljard dollar. Hij is ook, bijvoorbeeld, een Nederlander. Maar zo bekend als zijn naam in de VS is, zo onbekend is hij hier.

Ten onrechte. De topman in vier delen.

1. Frits van Paasschen, de sportman (en veganist)

Om te beginnen met die bijnaam. Die is zo gek nog niet voor iemand die dertien marathons liep (denk New York, Boston, Londen) en meerdere triathlons volbracht. Waaronder in 2013 de zwaarste van allemaal: de Iron Man. 3,9 kilometer zwemmen, 180 kilometer fietsen en 42 kilometer rennen.

“Ach”, zegt de 54-jarige Van Paasschen. “Zo snel was ik niet hoor.” Hij deed er 12 uur en 44 minuten over.

Bewegen is belangrijk voor de topman. Dus beginnen zijn dagen (als hij niet in het vliegtuig zit) met een uur hardlopen of fietsen op de hometrainer. Het is een ritme dat Van Paasschen ook volhoudt als hij op reis is, zo’n 120 dagen per jaar.

“Er zijn dagen dat ik tien hotels bezoek. Voor de teams daar is dat iets wat ze niet snel vergeten, dus ik wil hen de volle aandacht geven. Als ik fit ben, ben ik in staat mijn energie op peil te houden.”

Het is ook een van de redenen waarom de topman een paar jaar terug besloot veganist te worden. Geen vlees, geen vis. Hij eet alleen nog plantaardige producten.

“In de Verenigde Staten is dat tegenwoordig helemaal niet afwijkend.”

2. Frits van Paasschen, de Nederlander

Van Paasschen werd geboren in Oegstgeest, maar verhuisde toen hij twee jaar oud was naar Seattle in het noordwesten van de VS. Zijn ouders bleven Nederlands tegen hem praten, iets wat Van Paasschen ook bij zijn drie kinderen probeert. Al vergt dat soms wat discipline, zegt hij lachend.

“Ik vind het belangrijk dat ze een band met hun Nederlandse achtergrond houden.”

Thuis is nu in de buurt van in Stamford, Connecticut, waar het hoofdkantoor van Starwood staat. Niet dat hij zelden in Nederland is; vrijwel iedere zomer viert de topman hier vakantie met zijn gezin. Ze hebben zelfs een aantal jaar in Blaricum gewoond, in de tijd dat Van Paasschen voor Nike werkte.

3. Frits van Paasschen, de crisisbezweerder

Onder leiding van Van Paasschen is Starwood, waar ook merken als W en Sheraton onder vallen, met bijna een derde gegroeid. 42 hotels zijn nog in eigen beheer, de rest is franchise of heeft een andere eigenaar en wordt door Starwood gerund.

Die ‘asset light-strategie’ is iets waar Van Paasschen de laatste jaren sterk op heeft ingezet, mede als gevolg van de crisis. Vooral 2009 was een zwaar jaar. De omzet daalde met bijna 20 procent, de nettowinst liep terug van 329 naar 71 miljoen dollar.

“Dat was een heel onzekere tijd”, zegt Van Paasschen.

“Niemand wist of het economische systeem in elkaar zou storten. Als leider moest ik uitstralen dat ik vertrouwen had in ons bedrijf, wat ik ook had, maar er zijn dingen die we niet kunnen controleren.”

4. Frits van Paasschen, de verhuizer

Naast innoveren (onlangs introduceerde Starwood een app waarmee je je mobiel als kamersleutel kunt gebruiken), is groeien buiten de VS onder leiding van Van Paasschen prioriteit geworden. Met name in China en het Midden-Oosten.

Daar heeft Van Paasschen zo zijn methoden voor. Tot twee keer toe verhuisde hij het complete hoofdkantoor, bij elkaar zo’n 200 man, voor een maand. Eerst naar Shanghai (2011), vorig jaar Dubai. In maart is India aan de beurt. Waarom?

“Omdat je dan genoeg tijd hebt om een gevoel te krijgen voor de lokale markt. Een heel jaar zou niet praktisch zijn.”

http://youtu.be/hoHN2bab5Vk